Dugong

Le dugong, également appelé vache de mer, est un mammifère marin appartenant à l’ordre des sirénien, comme le lamantin, et à la famille des Dugongidé, dont il est l’unique représentant. Cet animal étonnant est le seul mammifère marin herbivore, qui broute les fonds marins pour se nourrir. Il vit principalement dans les eaux du Pacifique, de l’océan indien et de la mer du golf, toujours assez près des côtes.

Ses plus proches parents génétiques encore vivant sont les lamantins et les éléphants, qui possèdent un ancêtre commun, qui serait retourné dans l’eau au fil de l’évolution. L’animal récent le plus proche du dugong était la vache de mer (rhytine de Steller), éteinte depuis le XVIIIe siècle à cause de la chasse. Comme elle, le dugong est grandement visé par les chasseurs et touché par l’évolution climatique de la planète. Il figure d’ailleurs sur la liste rouge des espèces en voie de disparition, et a déjà disparu de plusieurs anciens lieux où il vivait auparavant.

 

Classification scientifique du dugong

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère
  • Ordre : Sirénien
  • Famille : Dugongidé
  • Genre : Dugong
  • Espèce : dugon
  • Nom scientifique : Dugong dugon

 

Sous-espèces du dugong

Il n’existe pas de sous-espèce de dugong.

 

Caractéristiques Physiques du dugong

Taille

3 à 4 m de longueur

Poids

500 kg en moyenne, parfois plus (jusqu’à 900 pour les plus gros spécimens)

Dugong qui nage dans l'océan, suivi de poissons

Morphologie et apparence

Le dugong est un gros mammifère marin assez massif. Il est caractérisé par sa trompe et ses molaires aux formes étonnantes, mais également par le fait qu’il ne possède pas de nageoire dorsale. Sa nageoire caudale est de la même forme que celle des autres mammifères marins (triangulaire), ce qui le différencie grandement du lamantin qui possède lui une queue arrondie. Il possède des petits yeux noirs.

La peau du dugong est lisse, de couleur gris brun. Le dessus de son corps est généralement plus foncé que le dessous.

 

Performances physiques du dugong

Vitesse

  • Vitesse de croisière : 5 à 7 km/h environ
  • Vitesse de pointe : 25 km/h

Temps d’apnée

Le dugong peut rester environ 6 minutes sous l’eau sans respirer.

 

Habitat du dugong

Régions

Pacifique Ouest et Océan Indien (Australie, Indonésie, Nouvelle Calédonie, …) jusqu’à l’Afrique de l’Est (Kenya, Madagascar, Mozambique) et au golf persique (mer d’Arabie, mer rouge).

Biotope

Le dugong vit principalement dans les eaux chaudes proche des côtes et des littoraux, ainsi que dans les baies, les estuaires et certains canaux de mangrove (il est cependant considéré comme un animal vivant exclusivement dans l’eau salée).

Ils vivent généralement à des profondeurs maximales de 10 m, bien qu’on en retrouve parfois à plus de 30 m de profondeur.

Dugong qui plonge au fond de l'océan et qui suit un poisson jaune et bleu

Évolution de son  habitat

Le réchauffement climatique et l’activité humaines ont considérablement réduits les zones dans lesquelles vivaient autrefois de nombreux dugongs. Il a en effet disparu de nombreuses côtes (Hong Kong, Maurice, Taiwan, Cambodge, Philippines et certaines côtes du Japon) au cours de 90 dernières années.

 

Régime alimentaire du dugong

Type de régime

Principalement herbivore

Dugong qui broute les champs d'herbes marines dans les fonds marins, accompagné de poissons jaunes

Nourriture et proies favorites

Le dugong se nourrit principalement d’herbes marines et d’algues, qu’il broute dans les fonds marins. Il les avale en entier (feuilles, tiges et racines). Il en mange 30 à 40 kilogrammes chaque jour, ces plantes possédant une faible valeur énergétique.

Il a été observé que certains dugongs se nourrissaient également de petits invertébrés comme les crustacés et les méduses. Ce régime “omnivore” semble cependant être exclusivement réservé aux individus des zones plus tempérées que tropicales (côtes australiennes).

 

Mode de vie et comportement du dugong

Vie sociale

Les dugongs peuvent vivre seuls ou en groupe (généralement des groupes composés d’une mère et de ses petits). Généralement, ils sont observés en groupe dans les zones où la nourriture est abondante. Animaux assez peureux, il est difficile de les approcher et leur comportement n’est pas totalement clair aux yeux des scientifiques. Possédant une mauvaise vue, ils utilisent principalement leur odorat pour se repérer.

Il a été observé que les mères s’occupent et protègent leurs petits pendant plusieurs années. Phénomène rare : certains petits ont été observés en train de “donner la main” à leur mère et à la toucher pour se rassurer.

Pour manger, le dugong se pose au fond de l’eau dans les herbiers marins et broute les herbes et algues dans le sable. Pour cela, il utilise sa trompe préhensile pour attraper les plantes, puis les mâche avec ses grosses molaires.

Semi-nomades (ou semi-migrateurs), ces mammifères marins parcourent parfois de longues distances pour trouver des nouveaux champs herbus marins et donc de la nourriture. Cependant, ils semblent toujours revenir dans les zones qui l’ont vu naître et y passent la majeure partie de leur vie. Quoi qu’il arrive, ils ne s’aventurent jamais dans les eaux froides, les plantes qu’ils mangent possédant une valeur énergétique insuffisante pour les protéger du froid.

Cris / sons émis

Pour communiquer, les dugongs utilisent différents cris ressemblant à des sifflements, des aboiements et des pépiements. Comme le lamantin, on dit que le dugong chante.

Prédateurs

Les principaux prédateurs du dugong sont les crocodiles marins, les orques et les requins tigres, bien qu’ils ne s’attaquent généralement qu’aux plus jeunes.

Longévité

L’espérance de vie du dugong est d’environ 50 – 70 ans à l’état sauvage.

 

Reproduction du dugong

Sevrage

18 mois

Maturité sexuelle

Environ 10 ans

Portée

1 seul petit, tous les 4-5 ans

Bébé dugong qui nage dans la mer

Poids et taille du petit à la naissance

1,20 m pour environ 20 à 35 kg

Gestation

12 à 14 mois

Période de reproduction

Les dugongs ne possèdent pas de réelle saison des amours, et peuvent se reproduire toute l’année.

 

Menaces et conservation du dugong

Danger d’extinction

Le dugong est un animal Vulnérable (VU)  selon l’UICN.

Menaces

Le dugong est exposé à différentes menaces, principalement causées par l’Homme. Elles sont les suivantes :

  • Braconnage et chasse pour l’huile et la viande (cependant interdite)
  • Destruction et disparition des zones où ils se nourrissent (herbiers marins), qui sont très fragiles et dont les dugongs dépendent grandement
  • Collisions avec les hélices de bateaux

Taille de la population

On compte environ 70 000 dugongs vivant à l’état sauvage. Seulement quelque centaines vivent sur les côtes d’Afrique, tandis que la majeure partie de ces animaux vivent proche des côtes d’Australie et d’Asie de l’Est.