Éléphant d’Afrique (ou éléphant de savane)

L’éléphant d’Afrique, également appelé éléphant de savane ou éléphant de savane d’Afrique, est un grand mammifère herbivore appartenant à la famille des elephantidés. Plus grand éléphant et plus gros animal terrestre du monde, il se nourrit de divers végétaux comme d’herbe, de feuilles, de fruits et de tiges. On le trouve exclusivement en Afrique Subsaharienne, dans les savanes, les steppes et les déserts. Ces animaux (membre du Big 5) sont extrêmement célèbres car incarnent la force, mais également l’intelligence et la sociabilité au sein du règne animal. Ils font en effet partie des animaux les plus intelligents du monde, et possèdent des capacités cognitives et émotionnelles hors norme.

Malgré cela, l’éléphant est un animal en grand danger d’extinction et figure sur la liste rouge des espèces menacées, principalement à cause de la chasse et du réchauffement climatique. Animal emblématique et très important pour son écosystème, il est une espèce que nous devons absolument protéger.

 

Classification scientifique de l’éléphant d’Afrique

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Proboscidien
  • Famille : Elephantidé
  • Genre : Loxodonta
  • Espèce : africana
  • Nom scientifique : Loxodonta africana

 

Espèces de l’éléphant d’Afrique

On dénombre actuellement 2 espèces d’éléphant d’Afrique, qui étaient auparavant considérées comme deux sous-espèces. Elles sont les suivantes :

  • L’éléphant de savane d’Afrique (Loxodonta africana, anciennement Loxodonta africana africana)
  • L’éléphant de forêt d’Afrique (Loxodonta cyclotis, anciennement Loxodonta africana cyclotis)

Cette fiche est consacrée à l’éléphant de savane d’Afrique, le plus souvent appelé tout simplement éléphant d’Afrique.

Il ne possède quand à lui aucune sous-espèce, l’éléphant du désert n’étant pas considéré comme une sous-espèce, étant simplement des éléphants qui se sont habitués à vivre dans le désert.

 

Caractéristiques physiques de l’éléphant d’Afrique

Taille

L’éléphant d’Afrique mesure :

  • Longueur : femelle : 5 à 6 m / mâle : 6,5 à 7,5 m
  • Garrot : femelle : 2,5 à 3,5 m / mâle : 3 à 4 m

Poids

L’éléphant d’Afrique pèse :

  • Femelle : 3 à 4,5 tonnes (3,75 tonnes en moyenne)
  • Mâle : 5 à 8 tonnes (6,5 tonnes en moyenne)

Il est le plus gros animal terrestre au monde.

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Poids et taille de la trompe

La trompe de l’éléphant d’Afrique mesure en moyenne 1,80 mètres de long (jusqu’à 2,50 m) et peut peser jusqu’à 140 kg.

Taille des défenses

Les défenses de l’éléphant d’Afrique mesurent en moyenne 2 mètres de long, et jusqu’à 3 mètres pour les plus gros.

Cependant, la taille des défenses étant héréditaire et les braconniers s’attaquant aux éléphants possédant les défenses les plus longues, cette moyenne est en constante baisse.

Morphologie et apparence

L’éléphant d’Afrique est un grand mammifère possédant un corps très massif et très lourd, supporté par de grandes pattes lourdes et puissantes. Son dos est légèrement creusé, et sa grosse tête est composée d’un front proéminent, de petits yeux noirs, et d’une trompe très longue et préhensile (qui est en réalité le prolongement de sa lèvre supérieure). Il possède également deux longues défenses en ivoire légèrement courbées, contrairement à celles de l’éléphant des forêts qui sont plus droites et plus courtes.

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L’éléphant d’Afrique est facilement reconnaissable par ses grandes oreilles (pouvant mesurer jusqu’à 2 mètres), bien plus larges que celles de l’éléphant d’Asie. Sa queue est de longueur moyenne, touffue au bout, et sa bouche est, tout comme ses dents (essentiellement des molaires), adaptée pour se nourrir de végétaux.

Sa peau est épaisse, rugueuse et donne l’impression d’être craquelée par endroit, et est de couleur unie, variant du gris clair au gris foncé noir selon l’individu. Il ne possède pratiquement aucun poil.

 

Performances physiques de l’éléphant d’Afrique

Vitesse de pointe

Jusqu’à 20 km/h

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Capacités de la trompe

Grâce aux nombreux muscles de sa trompe, l’éléphant d’Afrique peut soulever jusqu’à 3% de son poids avec, soit environ 200 kg, et stocker près de 140 litres d’eau.

Le saviez-vous ? L’éléphant est le seul animal au monde incapable de sauter

 

Habitat de l’éléphant d’Afrique

Régions

Afrique (subsaharienne) : pratiquement partout, principalement Ouganda, Kenya, Tanzanie, Botswana, Zimbabwe, Namibie, Zambie, Angola, Mali, ainsi qu’en Ethiopie, essentiellement dans des parcs nationaux protégés.

Biotope

Comme son nom l’indique, l’éléphant de savane d’Afrique vit essentiellement dans les savanes, sèches et arbustives, ainsi que dans les steppes, les broussailles et certaines forêts. Certaines populations d’éléphants d’Afrique vivent également dans le désert. Il peut vivre jusqu’à 2500 mètres d’altitude.

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Évolution de son  habitat

L’habitat de l’éléphant d’Afrique est de plus en plus en danger à cause de l’activité humaine. L’éléphant disparaît cependant de nombreuses zones à cause d’autres facteurs que des facteurs environnementaux.

 

Régime alimentaire de l’éléphant d’Afrique

Type de régime

Exclusivement herbivore

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Nourriture et proies favorites

L’éléphant d’Afrique se nourrit principalement d’herbes, de lianes, et d’autres plantes comme des racines et des graines. Pendant la saison sèche, il se nourrit également de feuilles, d’écorces et de fruits.

Aliments peu nutritifs, cet animal doit, en raison de sa taille, en manger de grandes quantités chaque jour. Un éléphant adulte peut donc manger 150 à 200 kg de nourriture en une journée.

 

Mode de vie et comportement de l’éléphant d’Afrique

Vie sociale

Les éléphants d’Afrique sont des animaux très sociaux qui tissent de puissants liens familiaux. En effet, ils vivent généralement en groupe, dont la taille varie selon la période et la région. Cependant, mâles et femelles matures sont séparés. En effet, les femelles vivent en groupe allant de 6 à 25 individus en moyenne, composés de plusieurs femelles dont une matriarche (généralement la plus âgée) qui dirige et guide le troupeau, ainsi que de leurs petits (femelles de tout age et mâles non matures). Une fois que les mâles atteignent la maturité, ils partent vivre seuls ou en plus petits groupes uniquement composés de mâles adultes.

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La période de reproduction est la seule période au cours de laquelle mâles et femelles se côtoient. Lors de cette période, les femelles et les mâles ont des périodes de chaleur très marquées. Chez les mâles et principalement chez les plus jeunes, cette période coïncide en une période de forte nervosité, qui peut donner naissance à de violents combats à mort entre deux éléphants. Après cette période, les femelles (éléphantes) se rassemblent à nouveau en groupe.

Possédant un rythme de croissance très lents, les éléphanteaux (bébés éléphants) sont élevés par leur mère pendant de nombreuses années. Ils tissent avec elles de forts liens, au point que les femelles restent généralement dans le même groupe que leur mère pendant toute leur vie : les groupes d’éléphantes sont donc souvent composés d’individus de la même famille mais de générations différentes.

Comportement et capacités cognitives

Les éléphants d’Afrique sont des animaux diurnes : ils se nourrissent et vivent essentiellement pendant la journée. Ces animaux utilisent leurs trompe pour caresser leurs petits et attraper de quoi se nourrir et se désaltérer, ainsi que pour des raisons biens plus étonnantes. Au cours de la saison sèche, la trompe et l’excellent odorat des éléphants leurs permettent de localiser de l’eau enfouie à plusieurs mètres sous-terre. Ces capacités sont notamment permises par la transmission de savoir des plus âgés aux plus jeunes.

En effet, les éléphants d’Afrique sont des animaux dotés d’incroyables capacités cérébrales et émotionnelles.

Il a par exemple été observé que les éléphants mémorisent les lieux importants que leur ont montré leurs mères (comme les rares endroits où trouver de l’eau pendant la saison sèche) et s’y rendent en cas de besoin, pouvant parcourir plus de 600 km et s’y retrouver, simplement à l’aide de leurs souvenirs. Mais cela ne s’arrête pas là : les éléphants mémorisent également les sons, tout comme diverses techniques pour se nourrir comme retourner un arbre ou boucher un trou avec de l’écorce pré mâchée pour empêcher l’eau de s’écouler. Cela est principalement dû à leur cerveau, le plus gros et le plus riche en neurones de tous les mammifères terrestres.

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Une chose encore plus stupéfiante : leurs capacités émotionnelles. Il a notamment été observé que les éléphants ressentent la tristesse et le deuil, et organisent même des sortes de funérailles. En effet, certains individus recouvrent les cadavres d’autres éléphants à l’aide de feuille et de brindilles, et reviennent même sur les lieux de la mort d’un congénère chaque année à la même période. Le plus fascinant est d’ailleurs qu’ils ne le font pas uniquement avec les autres éléphants, mais bien avec quiconque leur est cher. Dans une réserve en Afrique, des éléphants ont adopté un comportement incroyable suite à la mort d’un Homme avec qui ils avaient tissés de forts liens. Cette histoire en image :

Cri

On dit que l’éléphant pousse des barrissements (il barrit).

Prédateurs

Animal imposant et lourd, l’éléphant d’Afrique adulte et en bonne santé ne possède pas de réel prédateur (excepté l’Homme). Il peut néanmoins arriver que deux mâles s’entre tuent lors d’un affrontement pour un territoire ou une femelle.

Les individus jeunes, malade ou âgés sont quant à eux de potentielles proies du lion d’Afrique.

Longévité

L’espérance de vie de l’éléphant d’Afrique est d’environ 60 à 70 ans à l’état sauvage, mais certains individus dépassent parfois les 75 ans.

 

Reproduction de l’éléphant d’Afrique

Sevrage

environ 5 ans

Maturité sexuelle

  • Femelles : 11 ans
  • Mâles : 15 ans

Portée

1 seul petit, qui naît sans défenses, tous les 3 – 4 ans

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Poids du petit à la naissance

100 à 120 kg, le plus lourd petit du règne animal (terrestre)

Gestation

22 mois

Période de reproduction

La saison des amours de l’éléphant d’Afrique a lieux lors de la saison des pluies. Il arrive cependant que certains individus se reproduisent à un autre moment de l’année.

 

Menaces et conservation de l’éléphant d’Afrique

Danger d’extinction

L’éléphant de savane d’Afrique est un animal Vulnérable (VU)  selon l’UICN.

Menaces

L’éléphant d’Afrique est exposé à différentes menaces, principalement causées par l’Homme. Elles sont les suivantes :

  • Braconnage et chasse pour l’ivoire de ses défenses, qui a considérablement réduit le nombre d’éléphant d’Afrique sur ce dernier siècle
  • Disparition et dégradation de l’habitat à cause de l’activité humaine et des changements climatiques

Taille de la population

On comptais 352 000 individus vivant à l’état sauvage environ en 2014, contre près de 20 millions avant la colonisation et 1,3 millions en 1979 ! Dans certaines régions comme en Namibie, il ne reste que très peu d’éléphants de savane, et ils sont au bord de l’extinction.

Bien que ce chiffre ait du baisser depuis 2014, la population d’éléphants de savane d’Afrique est en hausse depuis quelque années, grâce notamment aux efforts continuels de sauvegarde. Il est indispensable de continuer ces efforts, pour que l’espèce puisse prospérer à nouveau.