Caribou (ou renne)

Le caribou, aussi appelée renne, est un grand cervidé que l’on trouve dans les toundras et taïgas arctiques en Amérique et en Eurasie. Herbivore, il se nourrit des divers végétaux qu’il trouve dans la neige.

Malheureusement, cet animal est en voie d’extinction et ses populations ne cessent de baisser.

Classification du caribou

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Artiodactyle ruminant
  • Famille : Cervidé capreoliné
  • Genre : Rangifer
  • Espèce : tarandus
  • Nom scientifique : Rangifer tarandus

Sous-espèces du caribou

On distingue 8 différentes sous-espèces de caribous (Nouveau Monde) et de rennes (Ancien continent) :

  • Caribou des bois ou caribou des forêts (Rangifer tarandus caribou)
  • Caribou de la toundra (Rangifer tarandus groenlandicus)
  • Caribou de Peary (Rangifer tarandus pearyi)
  • Renne des forêts eurasiennes (Rangifer tarandus fennicus)
  • Renne de Svalbard ou renne du Spitzberg (Rangifer tarandus platyrhynchus)
  • Renne d’Europe (Rangifer tarandus tarandus)
  • Caribou du Groenland (Rangifer tarandus eogroenlandicus), éteinte
  • Caribou de Dawson (Rangifer tarandus dawsoni), éteinte

Une neuvième sous-espèce est controversée, Rangifer tarandus granti, qui selon certains scientifiques appartient en réalité à la sous-espèce de caribou de la toundra.

Caractéristiques physiques du caribou

Taille

  • Longueur : femelle : 1,62 à 2,05 m / mâle : 1,80 à 2,15 m
  • Garrot : femelle : 80 à 120 cm / mâle : 85 à 150 cm
  • Longueur de la queue : 14 à 20 cm

La taille varie selon la sous-espèce (le caribou des bois étant le plus grand, le caribou de Svalbard le plus petit).

Poids

  • Femelles : 80 à 120 kg en moyenne
  • Mâles : 159 à 182 kg (le record est de 318 kg)

Le poids des caribous est très variable selon la saison, les mâles perdant près de la moitié de leur poids au cours de la saison des amours.

Taille des bois

La taille des bois varie grandement selon la sous-espèce et le sexe (les mâles possèdent des bois plus grands que les femelles). Ils peuvent mesurer jusqu’à 100 cm de large et 135 cm de long.

Morphologie et apparence

Le caribou est un grand mammifère au corps imposant mais élancé avec un poitrail massif, monté sur de longues pattes robustes terminées de sabots très larges. Son museau est assez allongé, et sa tête est surmontée d’oreilles courtes arrondies, ainsi que de bois ramifiés très solides. On distingue quelque différences mineures entre les différentes sous-espèces, notamment sur la forme et la taille des bois. Il possède une touffe épaisse sous le cou, et une petite queue.

Son pelage est assez épais, vivant dans les zones froides du globe. Sa robe varie du blanc au brun, en passant par le beige et le noire, et est unie ou clairsemée en fonction de la sous-espèces.

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Performances physiques du caribou

Vitesse de pointe

Le caribou est un animal très rapide, qui peut facilement courir à 70 – 80 km/h.

Capacité de nageur

Les caribous sont de très bon nageurs. Il leur arrive en effet de traverser des grandes étendues d’eau, nageant à une vitesse moyenne de 6,5 km/h, et pouvant atteindre des pointes à 10 km/h.

Aire de répartition du caribou

Régions

Amérique : Canada, Alaska et partie ouest du Groenland

Europe et Asie : Svalbard, îles d’Arctique (îles Kerguelen), Scandinavie et Laponie (Norvège, Finlande, Islande) et Sibérie (Russie)

Biotope

Le caribou vit essentiellement dans les taïgas (forêts boréales) et les toundras, ainsi que dans les zones montagneuses au climat polaire.

Régime alimentaire du caribou

Type de régime

Quasi exclusivement herbivore

Nourriture et proies

Etant un ruminant, le caribou se nourrit principalement de lichen, qu’il trouve un peu partout tout au long de l’année. Il se nourrit également d’herbes, de feuilles d’arbres comme le bouleau, d’écorce , de champignons et de buissons. Il mange aussi ses propres bois une fois ceux-ci tombés, étant riches en calcium.

Selon certaines études, certains rennes se nourriraient également de petits animaux comme le lemming et les poissons, ainsi que d’œufs de différents animaux. Ce comportement serait généralement observé au printemps, période de stress pour ces animaux.

Mode de vie du caribou

Vie sociale

Les caribous sont des animaux très sociables, qui vivent en très grands troupeaux comptant plusieurs milliers d’individus. La taille des troupeaux varie cependant durant l’année, pouvant compter jusqu’à 500 000 individus pendant la migration de printemps.

Les groupes sont bien plus resserrés lors de la migration d’automne. En effet, c’est au cours de cette saison qu’ils commencent à se reproduire. Cette période (période de rut) est d’ailleurs marquée par de violents combats entre les mâles, parfois jusqu’à la mort. En effet, les mâles dominants s’accouplent avec le plus de femelles possibles. Ces nombreux efforts font d’ailleurs perdre aux mâles près de 2 fois leur poids en quelque mois.

Une fois la reproduction puis la gestation terminées, les femelles cherchent un endroit idéal à l’abri des prédateurs pour enfanter. Elles élèveront et protégeront leurs petits pendant environ 1 an.

Comportement

Les caribous sont des animaux migrateurs parcourant de longues distances (variant cependant selon la sous-espèce) chaque années. On distingue en effet 2 périodes de migrations : la migration d’automne, vers des zones plus chaudes pour passer l’hiver, et la migration de printemps, pour revenir dans leur habitat d’origine.

Les caribous de la toundra parcourent d’ailleurs jusqu’à 5000 km par an : c’est la plus grande migration d’animal terrestre au monde. Les caribous d’Europe et des îles gelées ont quant à eux des distances de migration bien plus courtes.

Animaux diurnes, ils vivent essentiellement la journée, et dorment la nuit en grands troupeaux. Pour trouver de la nourriture, ils utilisent leurs bois pour déterrer la nourriture de la neige. Seul les femelles gestantes gardent leurs bois pendant l’hiver, devant continuer à s’alimenter pour survivre.

Cri et vocalises

Comme le cerf, le caribou brame et rait (brame et raire)

Prédateurs

De par sa taille imposante, le caribou adulte en bonne santé possède assez peu de prédateurs. Seul une meute de loups, un ours brun ou un ours polaire peut réellement s’attaquer à l’un d’entre eux.

Comme le glouton, l’aigle royal, plus rarement le renard, le faucon et le corbeau, qui s’attaqueront principalement aux jeunes et aux individus malades, âgés voir mourants.

Technique de chasse

Vivant en large troupeaux, les caribous peuvent facilement repousser divers prédateurs grâce à la force du nombre et en restant en groupes serrés. S’ils sont seuls en revanche, ils tentent de fuir simplement (étant plus rapides que beaucoup de leurs prédateurs), ou chargent et se défendent grâce à leurs bois.

De par leur taille et leur force, les plus grands mâles peuvent repousser un ours à eux seuls.

Longévité

L’espérance de vie du caribou est de :

  • A l’état sauvage : mâle : 11 à 13 ans / femelle : 14 à 17 ans
  • En captivité : 20 ans

Reproduction du caribou

Type de reproduction

Vivipare

Habitudes reproductives

Annuellement monogame

Sevrage

Totalement sevré vers 1 an, mais commence à brouter dès ses 45 jours

Maturité sexuelle

Le caribou est sexuellement mature à 1 à 3 ans, selon l’alimentation et l’état de stress de l’animal.

Période de reproduction

La saison des amours du caribou a généralement lieu de fin septembre à début novembre.

Nombre de petits par portée

1 petit faon, parfois 2

Gestation

228 à 234 jours

Poids du petit

A la naissance, le petit faon pèse environ 6 kg.

Menaces et conservation du caribou

Statut UICN (danger d'extinction)

Le caribou est officiellement un animal vulnérable (VU) selon l’UICN.

Menaces

Les menaces pesant sur la tortue verte sont :

  • Perte et dégradation de son habitat (déforestation, réchauffement climatique, …)
  • Menaces directes (chasse et braconnage pour sa fourrure et sa viande)

Populations

NC

La population mondiale de caribou est actuellement en baisse.

Anecdotes sur le caribou

  • Dans la culture populaire, ce sont les rennes qui tirent le traîneau du père noël pour l’aider à distribuer les cadeaux dans la nuit du 24 décembre
  • Le caribou apparaît sur une face de la pièce de monnaie canadienne de 25 cents.

  • Dans certaines régions du globes (Scandinavie), le renne est domestiqué et sert de moyen de locomotion aux autochtones depuis des millénaires
  • Cette espèce est appelée renne dans l’ancien monde (Eurasie), et caribou en Amérique.

Photos du caribou

Vidéo du caribou