Éléphant de mer du Nord

L’éléphant de mer du Nord (Mirounga angustirostris) est un grand mammifère de la famille des Phocidés. On le trouve dans la partie nord de l’océan Pacifique, sur certaines côtes américaines. Carnivore, il se nourrit de poissons et d’invertébrés marins.

Classification de l'éléphant de mer du Nord

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Carnivora
  • Famille : Phocidae
  • Genre : Mirounga
  • Espèce : angustirostris
  • Nom scientifique : Mirounga angustirostris

Sous-espèces d'éléphants de mer du Nord

Aucune sous-espèce d’éléphant de mer du Nord n’est actuellement reconnue.

Caractéristiques physiques de l'éléphant de mer du Nord

Taille

  • Femelles : 2,5 à 3,6 mètres environ
  • Mâles : 4 à 5 mètres

Poids

  • Femelles : 400 à 900 kg
  • Mâles : 1500 à 2300 kg environ (jusqu’à 3,7 tonnes)

Morphologie et apparence

L’éléphant de mer du Nord est un grand pinnipède qui possède un grand corps massif, de larges pattes avant atrophiées (nageoires), des pattes arrières séparées formant une nageoire caudale et une tête imposante.

Il est également doté de gros yeux ronds, de grosses canines et d’un long museau. On le reconnaît par sa trompe (en réalité une excroissance des narines), uniquement présentes chez le mâle.

Ce n’est pas la seule différence entre le mâle et la femelle : ce premier est bien plus massif et lourd. Son épaisse couche de graisse le protège du froid et lui permet de longs jeûnes.

Le pelage de l’éléphant de mer est court, et va du gris brun au noir chez le mâle. La femelle est plus claire, avec des reflets gris clair et rougeâtres.

Performances physiques de l'éléphant de mer du Nord

Plongée

L’éléphant de mer du Nord est un excellent plongeur, qui plonge environ à 500 à 1000 m de profondeur.

Il peut cependant descendre à jusqu’à plus de 1500 mètres.

Vitesse

L’éléphant de mer du Nord peut courir à une vitesse de 8 km/h sur la terre ferme.

Écologie et répartition de l'éléphant de mer du Nord

Répartition géographique

L’éléphant de mer du Nord vit exclusivement dans le Pacifique Nord, sur les côtes d’Amérique du Nord.

Existant (résident) :

Canada, Mexique et États-Unis (Alaska et Californie)

Présent (vagabond) :

Japan

Habitat

L’éléphant de mer vit en haute mer et dans les eaux côtières. On le trouve aussi sur les côtes et les plages.

Régime alimentaire de l'éléphant de mer du Nord

Type de régime

Essentiellement piscivore

Nourriture et proies

L’éléphant de mer du Nord se nourrit principalement de poissons de différente taille (petits requins, raies, merlu), d’invertébrés marins, notamment de crustacés et de céphalopodes (calmar d’eau profonde).

On observe une différence selon le sexe : les mâles se nourrissent surtout de proies benthiques (abysses) et les femelles de proies pélagiques (étage d’eau supérieur).

Mode de vie de l'éléphant de mer du Nord

Vie sociale

L’éléphant de mer du Nord est un animal majoritairement solitaire pendant l’année. Cependant, il devient grégaire pour la mise bas, la reproduction et la mue.

En effet, ces phocidés se rassemblent en grandes colonies. Les femelles s’y retrouvent pour accoucher et allaiter, puis pour se reproduire avec les mâles dans la foulée.

Au sein de ces colonies, les mâles dominants (pachas) se construisent de vastes harems (50 à 100 femelles).

Ils les défendent des autres mâles dans de violents combats. Ils essaient de s’intimider, et se battent par la suite en se laissant tomber sur l’adversaire avec les canines sorties.

Au cours de cette période, la femelle jeûne environ 5 semaines, tandis que le mâle se passe de nourriture pendant 2 à 3 mois.

Comportement

Animal diurne, l’éléphant de mer du Nord passe la plupart de son temps dans l’eau. Il plonge et reste longtemps sous l’eau pour se nourrir.

C’est seulement pour la mise bas, la reproduction et la mue qu’il rejoint la terre ferme. En décembre, les mâles arrivent premiers.

Ils s’échouent sur les plages, et attendent les femelles qui arrivent par la suite pour mettre bas, puis se reproduire à nouveau.

Cri, vocalises et communication

Les colonies d’éléphants de mer du Nord sont très bruyantesLes mâles poussent de puissants cris (éructation ou rugissement), amplifiés par la résonance dans leur “trompe”.

Technique de chasse

L’éléphant de mer du Nord chasse seul et dans la pénombre. Les femelles se rendent en haute mer et plongent à de grandes profondeurs. Les mâles, eux, chassent plus près des côtes, également au fond de l’océan.

Pour localiser leur proie avec précision, ils utilisent leur vue (proies bioluminescentes) et leurs vibrisses très sensibles.

Prédateurs

Les principaux prédateurs de l’éléphant de mer du Nord sont l’orque et le grand requin blanc.

Longévité

A l’état sauvage, l’espérance de vie de l’éléphant de mer du Nord est de 9 ans environ (parfois jusqu’à 11-13 ans).

Reproduction de l'éléphant de mer du Nord

Type de reproduction

Vivipare

Habitudes reproductives

Polygame

Accouplement

Le mâle étant trop lourd, les deux éléphants de mer s’accouplent côte à côte.

Maturité sexuelle

L’éléphant de mer du Nord est sexuellement mature à :

  • Femelles : 2 à 4 ans
  • Mâles : 4-5 ans, mais ne commence généralement à se reproduire que vers 6 ou 7 ans

Période de reproduction

La saison des amours de l’éléphant de mer du Nord a lieux de décembre à janvier.

Gestation

11 mois environ

Lieux de mise bas

La femelle éléphant de mer du Nord accouche sur les plages ou la terre ferme.

Nombre de petits

La femelle met bas 1 petit éléphanteau, plus rarement 2.

Apparence des jeunes

A la naissance, le bébé possède une fourrure soyeuse noire (lanugo).

Sevrage

Le bébé éléphant de mer du Nord est allaité pendant 4 semaines, parfois par une autre femelle que sa mère. Ensuite, la femelle l’abandonne pour se reproduire.

Par la suite, les petits se rassemblent et restent sur la terre encore 12 semaines avant de rejoindre la mer.

Menaces et conservation de l'éléphant de mer du Nord

Statut UICN (danger d'extinction)

L’éléphant de mer du Nord est une préoccupation mineure (LC) selon l’UICN.

Menaces

Les menaces pesant sur l’éléphant de mer du Nord sont :

  • Perte et dégradation de son habitat : pollution des océans …
  • Perte de ses proies : surpêche, pollution
  • Catastrophes naturelles : El Nino

Populations

Selon les estimations de l’UICN, on dénombrerait environ 110 000 individus à l’état sauvage.

La population mondiale d’éléphant de mer du Nord est actuellement en hausse.

Photos de l'éléphant de mer du Nord

Vidéo de l'éléphant de mer du Nord

Anecdotes sur l'éléphant de mer du Nord

Photos : Wade Tregaskis (recadrage), David Merrett