Éléphant de mer du Sud

L’éléphant de mer du Sud (Mirounga leonina) est un grand mammifère de la famille des Phocidés. On le trouve au sud des trois océans (océan austral), au niveau des côtes antarctiques et des îles avoisinantes. Carnivore, il se nourrit de poissons et d’invertébrés marins.

Il est la plus grosse espèce de phocidés au monde.

Classification de l'éléphant de mer du Sud

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Carnivora
  • Famille : Phocidae
  • Genre : Mirounga
  • Espèce : leonina
  • Nom scientifique : Mirounga leonina

Sous-espèces d'éléphants de mer du Sud

Aucune sous-espèce d’éléphant de mer du Sud n’est actuellement reconnue.

Caractéristiques physiques de l'éléphant de mer du Sud

Taille

  • Femelles : 2,7 mètres environ
  • Mâles : 4 à 6 mètres

Poids

  • Femelles : 500 kg en moyenne
  • Mâles : 2 tonnes en moyenne (jusqu’à 3,7 tonnes)

Morphologie et apparence

L’éléphant de mer du Sud est un très grand pinnipède qui possède un corps massif mais hydrodynamique, de larges membres avants atrophiés, tout comme les membres arrière formant une nageoire caudale.

Sa tête, comme ses puissantes canines, est très imposante et collée au corps. Ses yeux sont grands, ronds et noirs. On le reconnaît facilement par sa trompe (narines sur développées) uniquement présentes chez les mâles dominants.

Le mâle est très différent de la femelle : il est 3 à 4 fois plus lourd et plus de 2 fois plus grand. Son importante quantité de graisse lui permet de passer plusieurs semaines sans s’alimenter.

Le pelage de l’éléphant de mer est très court, composé de poils gris à brun. Avec l’âge, la peau des grands mâles prend l’aspect d’un cuir décoloré.

Performances physiques de l'éléphant de mer du Sud

Vitesse

Sur la terre ferme, la vitesse maximale de l’éléphant de mer est d’environ 8 km/h.

A la nage, il se déplace à 5-10 km/h en moyenne.

Plongées

L’éléphant de mer du Sud est un excellent plongeur, qui descend à 400 à 1000 m de profondeur en moyenne (max 2000).

Apnée

Lors des plongées, l’éléphant de mer du Sud reste environ 20 minutes sous l’eau, mais peut y rester jusqu’à 2 heures.

Écologie et répartition de l'éléphant de mer du Sud

Répartition géographique

L’éléphant de mer vit dans 3 océans : l’Atlantique Sud, le Pacifique Sud et le Sud de l’océan Indien (Océan austral). On le trouve aussi en Antarctique, sur certaines côtes du Sud de l’Amérique du Sud, de l’Afrique et de l’Océanie, et sur certaines îles.

Existant (résident) :

Antarctique ; Argentine ; Australie (île Macquarie) ; île Bouvet ; Chili ; îles Falkland (Malvinas) ; Terres australes françaises (île Crozet, Kerguelen) ; île Heard et îles McDonald ; Nouvelle-Zélande (île Antipodean) ; Sainte-Hélène, Ascension et Tristan da Cunha (Tristan da Cunha) ; Afrique du Sud (île Marion-Prince-Édouard) ; Géorgie du Sud et îles Sandwich du Sud

Présent et vagabond :

Angola ; Australie (Nouvelle-Galles du Sud, Victoria, Australie du Sud, Tasmanie, Australie occidentale) ; Brésil ; Chili (île Juan Fernández) ; Équateur ; Maurice ; Mozambique ; Namibie ; Nouvelle-Zélande (île du Sud, île du Nord, île de Chatham) ; Oman ; Pérou ; Sainte-Hélène, Ascension et Tristan da Cunha (Sainte-Hélène (île principale)) ; Afrique du Sud (province du Cap-Oriental, KwaZulu-Natal, province du Cap-Nord, Cap-Occidental) ; Uruguay

Habitat

L’éléphant de mer du Sud vit principalement en pleine mer et sur les côtes.

Régime alimentaire de l'éléphant de mer du Sud

Type de régime

Principalement piscivore et carnivore, mais en réalité omnivore

Nourriture et proies

L’éléphant de mer du Sud se nourrit principalement de petits poissons et de céphalopodes (majoritairement le calmar des glaces).

Il mange également divers petits crustacés (isopodes), du krill, des mollusques bivalves, des ascidies et des algues.

Mode de vie de l'éléphant de mer du Sud

Vie sociale

L’éléphant de mer du Sud est un animal polyvalent. La plupart du temps (dans l’eau et pendant l’année), c’est un animal solitaire.

Cependant, il devient grégaire à la reproduction et la mue. Les femelles forment des colonies pour mettre bas ; elles sont ensuite ralliées par les mâles.

Ces colonies sont gigantesques (plusieurs milliers d’individus). Elles sont aussi dangereuses pour les plus petits individus, écrasés par les gros mâles se déplaçant.

Pour la reproduction, la concurrence est rude : les mâles dominants (les pachas) se constituent des harems qu’ils défendent.

De réguliers combats éclatent : les mâles se soulèvent, et se laissent tomber sur leur adversaire en sortant les canines pour le blesser.

Comportement

L’éléphant de mer du Sud est un animal diurne, qui passe le plus clair de son temps dans l’eau. C’est là qu’il se nourrit, réalisant de longues plongées à de grandes profondeurs.

Les mâles chassent proche des côtes antarctique, tandis que les femelles possèdent une répartition plus large. 

Pour se reposer, ils peuvent se laisser flotter et rester en apnée.

Animal semi migrateur, l’éléphant de mer se déplace au cours de l’année.

Au printemps, mâles puis femelles se retrouvent sur les côtes pour la reproduction. En été, ils reviennent sur la terre ferme, pour effectuer leur mue.

Cri, vocalises et communication

Les colonies d’éléphants de mer du Sud sont très bruyantes.

En effet, les mâles gonflent leur trompe pour émettre de puissants sons résonant, qui servent à montrer leur supériorité (rugissements et éructations).

Technique de chasse

L’éléphant de mer du Sud chasse pratiquement toujours seul.

Il chasse à de grandes profondeurs, dans la pénombre. Il utilise sa vision (proies bioluminescentes) et ses vibrisses pour repérer ses proies, et les capture directement dans la gueule.

Prédateurs

Les seuls prédateurs de l’éléphant de mer du Sud sont l’orque, le requin blanc et le léopard de mer. Cependant, ils s’attaquent surtout aux petits, rarement aux mâles adultes.

Longévité

A l’état sauvage, l’espérance de vie de l’éléphant de mer du Sud est d’environ 20 à 22 ans.

Les femelles vivant en moyenne plus longtemps que les mâles.

Reproduction de l'éléphant de mer du Sud

Type de reproduction

Vivipare

Habitudes reproductives

Polygame

Maturité sexuelle

L’éléphant de mer du Sud est sexuellement mature à :

  • Femelles : 3 ans environ
  • Mâles : 4-5 ans, mais ne commence généralement à se reproduire qu’à 9 ou 10 ans (concurrence)

Période de reproduction

La saison des amours de l’éléphant de mer du Sud a lieu au printemps australe (septembre).

Accouplement

A cause de l’écart de poids, les éléphants de mer du Sud s’accouplent côte à côte.

Gestation

12 mois, bien qu’en réalité 9 mois (implantation différée de l’embryon).

Lieux de mise bas

La femelle éléphant de mer du Sud accouche sur la terre ferme ou, plus rarement, sur la glace.

Nombre de petits

La femelle met bas 1 seul petit éléphanteau.

Taille et poids des petits

A la naissance, le bébé éléphant de mer du Sud pèse environ 40 kg et mesure 70 à 90 cm. Il possède alors un lanugo (pelage) duveteux noir.

Au sevrage, il pèse déjà 130 kg.

Sevrage

Le petit éléphant de mer est allaité par sa mère pendant environ 23 jours, au cours desquels la mère jeûne.

A cet âge, il est sevré et rejoint la mer.

Menaces et conservation de l'éléphant de mer du Sud

Statut UICN (danger d'extinction)

L’éléphant de mer du Sud est une préoccupation mineure (LC) selon l’UICN.

Menaces

Les menaces pesant sur l’éléphant de mer du Sud sont mal connues. Elles sont à priori :

  • Perte et dégradation de son habitat : pollution des océans, réchauffement climatique …
  • Perte de ses proies : surpêche, pollution

Autrefois, la chasse était la plus grande menace de l’espèce, qui a failli l’amener à l’extinction.

Populations

Selon les dernières estimations de l’UICN, on dénombrerait environ 325 000 individus matures à l’état sauvage.

Leurs populations avaient été décimées à cause de la chasse au XIXème siècle, mais sont depuis remontées.

Actuellement, la population mondiale d’éléphant de mer est stable.

Photos de l'éléphant de mer du Sud

Vidéo de l'éléphant de mer du Sud

Anecdotes sur l'éléphant de mer du Sud

  • L’éléphant de mer du Sud est le meilleur plongeur de la famille des phoques (Phocidés)
  • L’éléphant de mer du Sud est le plus grand pinnipède au monde