Harfang des neiges

Le harfang des neiges, aussi appelé chouette harfang ou hibou des neiges, est un grand rapace nocturne que l’on trouve essentiellement dans les toundras arctiques, d’Eurasie comme d’Amérique du Nord. Carnivore, il se nourrit des proies que sa taille lui permet d’attraper.

Cet oiseau de proie est malheureusement en voie d’extinction, vulnérable aux changements climatiques.

Classification du harfang des neiges​

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Oiseaux
  • Ordre : Strigiformes
  • Famille : Strigidé
  • Genre : Bubo
  • Espèce : scandiacus
  • Nom scientifique : Bubo scandiacus

Sous-espèces du harfang des neiges​

Il n’existe actuellement aucune sous-espèce de harfang des neiges.

Caractéristiques physiques du harfang des neiges​

Taille

Hauteur :

63 à 73 cm de haut (les femelles sont généralement un peu plus grosses que les mâles)

Envergure :

  • Femelles : 170 à 177 cm
  • Mâles : 160 à 170 cm

Poids

1 à 2,5 kg

Morphologie et apparence

Le harfang des neiges est un oiseau d’assez grande taille, facilement reconnaissable par son bec noir et ses grands yeux jaunes. Ses yeux sont fixes, ce qui l’oblige à régulièrement tourner sa tête pour voir ce qu’il y a autour de lui. Comme les hiboux grand-ducs, il possède sur sa tête des petites plumes appelées aigrettes, et un disque facial, très peu visible car caché dans ses plumes abondantes. Il possède un duvet épais sous ses plumes qui lui permet de rester au chaud sous de très faibles températures.

On voit des différences de couleur de la robe entre le mâle et la femelle. En effet, le mâle est quasi totalement blanc, tandis que la femelle et les petits possèdent quelques tâches et rayures brunes-noires sur le corps. De manière générale, leur plumage blanchit avec l’âge : les individus les plus clairs sont généralement les plus âgés. Quoiqu’il arrive, la couleur de sa robe varie selon la saison pour lui permettre de se dissimuler plus facilement dans son habitat naturel.

Performances physiques du harfang des neiges​

Résistance au froid

Grâce à son épaisse couche de duvet présente sous ses plumes, le harfang des neiges peut supporter des températures extrêmes. 

En effet, il arrive à maintenir la chaleur de son corps autour des 38-40°C sous des températures allant jusqu’à -50°C !

Aire de répartition du harfang des neiges​

Régions

Arctique et Europe : Albanie, Allemagne, Autriche, Belgique, Biélorussie, Croatie, Danemark, Finlande, France, Groenland, Hongrie, Îles Féroé, Irlande, Islande, Lettonie, Luxembourg, Monténégro, Norvège, Pologne, Portugal, République Tchèque, Serbie, Slovaquie, Suède, Svalbard, Ukraine

Amérique du Nord : Canada, Etats-Unis, Saint-Pierre-et-Miquelon

Asie : Chine, Corée, Iran, Kyrgyzstan, Mongolie, Pakistan, Russie, Turkménistan

Biotope

Le harfang des neiges vit dans les toundras, les zones enneigées et proche des littoraux.

Régime alimentaire du harfang des neiges​

Type de régime

Strictement carnivore

Nourriture et proies

Le harfang des neiges se nourrit principalement de petits mammifères comme le lemming, le campagnol et d’autres rongeurs comme le lapin ou le lièvre. Ce hibou mange également des oiseaux de plus petite taille, comme les canards ou les échassiers, ou de gros insectes, comme les coléoptères.

Il lui arrive aussi de chasser sur le littoral et directement dans l’eau, où il capture des mollusques et des poissons.

Mode de vie du harfang des neiges​

Vie sociale

Comme certains autres rapaces, la chouette harfang reste généralement avec le même partenaire pendant toute sa vie. Les couples de harfang ne se reproduisent que lors des périodes où les proies sont suffisamment abondantes, pour s’assurer de ne pas mourir de faim.

Ils fabriquent leur nid en creusant dans la neige. Une fois les œufs pondus, la femelle les couve jusqu’à l’éclosion de chacun d’eux, tandis que le mâle protège le nid et part chasser.

Comportement

Bien qu’appartenant à la famille des rapaces nocturnes et possédant une vue perçante de jour comme de nuit, le harfang des neiges est un animal diurne : il vit et chasse principalement pendant la journée.

Oiseau migrateur, le harfang quitte l’arctique au moment de l’hiver pour rejoindre des zones plus au sud, alors plus abondantes en proies. Plus le nombre de proie est faible, plus ce rapace migre vers le sud.

Cri

Les mâles poussent de puissantes notes d’un chant monotone, plus grave mais ressemblant grandement à celui des femelles.

Il arrive aussi que le harfang des neiges roucoule pour faire part de sa joie et de son excitation.

Territoire

3 km2 environ, mais variable selon le nombre de proie disponible

Prédateurs / compétition inter-spécifique

Le harfang des neiges ne possède pas de prédateur, figurant en haut de la chaîne alimentaire dans son habitat.

Technique de chasse

La grande force du harfang des neiges est sa discrétion : en vol, il ne fait pratiquement aucun bruit. Cette discrétion est un grand avantage qui lui permet d’attaquer par surprise sa proie et de maximiser ses chances de capture.

Il se place généralement sur un perchoir comme un haut monticule de neige ou un arbre, et utilise son excellente vision, nocturne comme diurne, pour repérer une proie. Il se lance ensuite dans les airs, plane pour se rapprocher le plus possible de sa cible, puis fonce d’un seul coup sur elle pour l’attraper.

Longévité

L’espérance de vie du harfang des neiges est de :

  • A l’état sauvage : environ 10 ans
  • En captivité : jusqu’à 32 ans

Reproduction du harfang des neiges​

Type de reproduction

Ovipare

Habitudes reproductives

Strictement monogame

Sevrage

Le harfang des neiges est sevré à 50 jours, âge à partir duquel il commence à voler (il commence à chasser 10 jours plus tard)

Accouplement

Montées en spirale, piqués, et au cours de laquelle le mâle montre sa dextérité et son agilité à la femelle, en rattrapant en piqué des cailloux ou des branches qu’il laisse tomber de haut.

Maturité sexuelle

Le harfang des neiges est sexuellement mature à partir d’1 an, mais ne se reproduisent généralement qu’à l’âge de 2 ans

Période de ponte

La saison des amours a lieu de février à mars. Ils ne se reproduisent que si la nourriture est suffisamment abondante.

Lieux de ponte

Nid, parfois réutilisé plusieurs années

Nombre d’œufs par an

Entre 3 et 14 œufs (généralement entre 4 et 9), à raison d’un œuf tous les 2 jours

Gestation (avant la ponte)

2 à 3 mois environ, les premières pontes ayant lieu début mai

Durée d'incubation

Entre 32 et 37 jours

La couvaison démarrant dès la ponte, les oisillons présents dans un même nid peuvent donc être de taille et d’âge très différent.

Menaces et conservation du harfang des neiges​

Statut UICN (danger d'extinction)

Le harfang des neiges est officiellement un animal Vulnérable (VU) selon l’UICN.

Menaces

Les menaces pesant sur le harfang des neiges sont :

  • Perte et dégradation de son habitat (réchauffement climatique, …)
  • Perte de ses proies (diminution des populations de lemming)

Populations

Selon les estimations, on dénombrerait environ 28 000 harfangs des neiges sexuellement matures à l’état sauvage.

La population mondiale de harfang des neiges est actuellement en baisse.

Photos du harfang des neiges

Vidéo du harfang des neiges