Orignal (ou élan)

L’orignal, aussi appelée élan, est un grand mammifère, le plus grand cervidé au monde. On le trouve dans certaines toundras et forêts d’Eurasie et d’Amérique du Nord. Herbivore, il se nourrit de toute sorte de végétaux.

Classification de l'orignal

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Artiodactyle ruminant
  • Famille : Cervidé capreoliné
  • Genre : Alces
  • Espèce : alces
  • Nom scientifique : Alces alces

Sous-espèces d'orignaux / d'élans

Depuis plusieurs années, la classification de cette espèces et de plus en plus sujette à débat. En effet, certaines études disent que l’orignal et l’élan seraient en réalité deux espèces différentes, respectivement Alces americanus et Alces alces. De par leur grande ressemblance, cette fiche se concentre sur ces potentielles deux espèces différentes.

On distingue 8 différentes sous-espèces d’orignaux (Nouveau Monde) et d’élans (Ancien continent). Elles sont les suivantes :

  • Élan d’Eurasie (Alces alces alces)
  • Élan semi-sibérien (Alces alces pfizenmayeri)
  • Élan de l’amour (Alces alces cameloides)
  • Élan chukotka (Alces alces buturlini)
  • Orignal de l’Est ou orignal oriental (Alces alces americana ou Alces americana americana)
  • Orignal de l’Ouest ou orignal occidental (Alces alces andersoni ou Alces americana andersoni)
  • Orignal d’Alaska (Alces alces gigas ou Alces americana gigas)
  • Orignal shira (Alces alces shirasi ou Alces americana shirasi)

Une autre sous-espèce d’élan est également reconnue, mais s’est éteinte vers la fin du XVIIIe siècle :

  • Élan du Caucase ou élan caucasien (Alces alces caucasicus)

Caractéristiques physiques de l'orignal

Taille

  • Longueur : 2 à 3 m environ
  • Garrot : 1,4 à 2,1 m
  • Longueur de la queue : 6 à 8 cm

La taille varie selon la sous-espèce (l’orignal d’Alaska étant le plus grand, l’élan de l’amour le plus petit). Les mâles sont généralement un peu plus grands que les femelles.

Poids

  • Femelles : 200 à 490 kg en moyenne
  • Mâles : 380 à 700 kg en moyenne, parfois plus (le record serait de 1180 kg)

Le poids des orignaux est très variable selon la sous-espèce, mais aussi la saison. Les mâles perdent en effet près de la moitié de leur poids au cours de la saison des amours.

Poids et taille des bois

La taille des bois varie grandement selon la sous-espèce et l’âge de l’individu, et ne sont présents que chez les mâles. Ils peuvent mesurer jusqu’à 2 mètres de diamètre et peser jusqu’à 36 kg.

Les bois de l’orignal tombent à l’automne et repoussent au printemps suivant.

Morphologie et apparence

L’orignal est un grand mammifère au corps très imposant et au poitrail massif, monté sur de longues pattes robustes terminées de sabots très larges. Son dos est arqué vers l’intérieur, et il possède de larges épaules bosselées ainsi qu’une abondance de peau et de poils sous la gorge (la cloche). On le reconnait notamment par sa tête allongée, terminée par un museau large (le mufle) et une lèvre supérieure très développée. Ses oreilles sont de taille moyenne ovales pointues, ses bois larges et palmés (présents uniquement chez les mâles) et sa queue très courte.

Son pelage est assez épais, sa fourrure devant le protéger suffisamment du froid. Sa robe varie du brun au noir, avec quelque nuances de gris en dessous, et est unie ou plus clairsemée selon la sous-espèce.

Performances physiques de l'orignal

Capacité de nageur

L’orignal est le cervidé le plus habile dans l’eau. Il lui arrive d’ailleurs de plongée sous l’eau pour brouter les plantes au fond de l’eau.

Aire de répartition de l'orignal

Régions

Amérique : Canada et différents états au nord des Etats-Unis (Alaska)

Europe et Asie : Pologne, République Tchèque, Scandinavie et Laponie (Norvège, Finlande, Islande, Suède) et Sibérie (Russie)

Biotope

L’orignal vit dans les toundras, les taïgas et les forêts tempérées, de feuillus ainsi que de conifères.

Régime alimentaire de l'orignal

Type de régime

Strictement herbivore

Nourriture

L’orignal se nourrit principalement de jeunes pousses, de petites branches et de feuilles des principaux arbres qu’ils trouvent, comme le bouleau, le saule, le peuplier et l’érable. Il se nourrit également d’herbe, d’écorce et de certains fruits. Il comble ses besoins en sodium en se nourrissant de plantes aquatiques comme les nénuphars, qu’il broute sous l’eau. Il complète son alimentation de champignons, de lichen et de mousse.

Animal de grande taille nécessitant un grand nombre de calories, il peut manger jusqu’à 32 kg de nourriture en une journée.

Mode de vie de l'orignal

Comportement

Les orignaux sont des animaux diurnes : ils vivent et se nourrissent principalement la journée. En été et lorsque les chaleurs deviennent trop extrêmes, les orignaux aiment nager et s’immerger dans l’eau pour se rafraîchir. Pour se nourrir, ils leur arrive d’ailleurs de plonger sous l’eau pour brouter, et se dressent parfois sur leurs pattes arrières pour attraper les feuilles des plus grands arbres.

L’orignal est un animal principalement sédentaire, mais il arrive cependant qu’il migre sur de courtes distances pour trouver un endroit plus riche en nourriture et plus à l’abri des prédateurs.

Vie sociale

Contrairement à de nombreux cervidés comme le caribou, l’orignal est un animal plutôt solitaire. Il passe en effet la majeure partie de l’année seul, mais peut parfois vivre avec ses congénères dans des petits groupes ou en couple lors de la période de reproduction et en hiver, pour se protéger des prédateurs.

Au cours de cette période, mâles et femelles s’appellent à travers de puissants cris. Cette période de rut est marquée par une grande agressivité des mâles. Ceux-ci se livrent de violents combats, qui ont pour objectif de se reproduire avec le plus de femelles possibles. Au cours de ces quelque mois, les mâles ne s’alimentent plus et perdent parfois près de la moitié de leur poids.

Cri et vocalises

L’orignal pousse différents cris : il brame et pousse notamment le “cri du hibou”.

Prédateurs

Les grands orignaux adultes en bonne santé ne possèdent comme réels prédateurs que le tigre de Sibérie et les meutes de loups. Les orques, seuls prédateurs marins, peuvent eux aussi s’attaquer aux orignaux qui rejoignent les îles depuis les côtes américaines (et inversement).

Les femelles gestantes et les adultes affaiblis (malades, âgés ou mourants) sont quant à eux vulnérables face à l’ours kodiak, l’ours brun et au grizzli. Les petits peuvent être attaqué par les pumas, les ours noirs, les gloutons et les couguars.

Longévité

L’espérance de vie de l’orignal est de :

  • A l’état sauvage : 15 à 20 ans
  • En captivité : 25 ans

Reproduction de l'orignal

Type de reproduction

Vivipare

Habitudes reproductives

Polygame

Sevrage

Le petit orignal est totalement sevré à 1 an.

Maturité sexuelle

L’orignal est sexuellement mature vers 2 ans environ.

Période de reproduction

La saison des amours de l’orignal (qui correspond à la saison du rut) a généralement lieu de mi septembre à mi octobre.

Nombre de petits par portée

1 petit faon, parfois 2 jumeaux

Gestation

8 mois environ

Taille et poids des petits

Le petit faon pèse 10 à 15 kg à la naissance.

Menaces et conservation de l'orignal

Statut UICN (danger d'extinction)

L’orignal est une préoccupation mineure (LC) selon l’UICN.

Menaces

Les menaces pesant sur l’orignal sont :

  • Perte et dégradation de son habitat (urbanisation, réchauffement climatique, déforestation …)
  • Menaces directes (chasse et braconnage pour sa fourrure et sa viande)

Statut UICN (danger d'extinction)

L’élan était autrefois présent un peu partout en Europe de l’ouest (France, Suisse, Allemagne, …) et a totalement disparu de ces régions au cours du premier millénaire. Il a été introduit réintroduit dans quelque pays en Europe comme en Pologne, et dans certains régions d’Amérique comme l’île Terre-neuve au Canada. Une introduction en Nouvelle-Zélande a également été tenté, sans résultat.

Populations

La population d’orignaux (donc la population américaine) serait comprise entre 700 000 et 1 500 000 individus.

Les populations d’élans (population eurasienne) serait quant à elle de 500 000 à 1 200 000 d’individus.

La population mondiale d’orignal est actuellement en hausse.

Photos de l'éléphant de l'orignal

Vidéos d'éléphants de l'orignal

Anecdotes sur l'orignal

  • Alces alces est appelé orignal en Amérique du Nord et élan en Eurasie