Wapiti

Le wapiti (Cervus canadensis) est un grand cervidé que l’on trouve dans certaines forêts tempérées et boréales et dans certaines prairies américaines et asiatiques. Herbivore, il se nourrit principalement d’herbe et d’autres végétaux.

Classification du wapiti

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Artiodactyle ruminant
  • Famille : Cervidae cervinae
  • Genre : Cervus
  • Espèce : canadensis
  • Nom scientifique : Cervus canadensis

Sous-espèces de wapitis

On distingue 10 sous-espèces de wapitis, différant selon la région.

  • Wapiti de Roosevelt (Cervus canadensis roosevelti), Amérique du Nord et Sibérie
  • Wapiti de Tule (Cervus canadensis nannodes), Amérique du Nord
  • Wapiti de Manitoba (Cervus canadensis manitobensis), Amérique du Nord (Manitoba)
  • Wapiti des montagnes rocheuses (Cervus canadensis nelsoni), montagnes d'Amérique du Nord
  • Wapiti de l'Est (Cervus canadensis canadensis), Est du Canada
  • Wapiti Merriani (Cervus canadensis merriami), Sud des Etats-Unis
  • Wapiti de l'Altaï (Cervus canadensis sibiricus)
  • Wapiti de Tien-Shan (Cervus canadensis songaricus), Asie (mont Tian)
  • Wapiti Manchurian (Cervus canadensis xanthopygus), Est de la Chine (Mandchourie)
  • Wapiti Ala-Shan (Cervus canadensis alashanicus), Corée

Caractéristiques physiques du wapiti

Taille

  • Longueur : femelles : 2 m / mâles : 2,5 m
  • Garrot : femelles : 1,3 m / mâles : 1,5 m

A noter que les sous-espèces les plus au Nord sont les plus grandes.

Poids

  • Femelles : 225 kg en moyenne
  • Mâles : 320 kg en moyenne, jusqu’à 600 kg

Le poids varie cependant selon la région (plus lourd au Nord) et la saison (perte de masse lors du rut).

Poids et taille des bois

Chez le wapiti, seul le mâle possèdes des bois, qui mesurent jusqu’à 1,2 m pour 18 kg.

Morphologie et apparence

Le wapiti est un grand cerf qui possède un corps robuste et allongé, de grandes pattes puissantes terminées de sabots, un assez long cou, une longue tête et une petite queue.

Une légère bosse est présente sur le haut du dos. Ses grandes oreilles sont en amande et ses petits yeux ronds noirs. Les mâles sont en moyenne plus grands et massifs que les femelles.

Seul le mâle possède des grands bois ramifiés pointus au bout et caducs : ils se renouvellent chaque année, tombant à l’hiver et repoussant au printemps. Lors de la pousse, ils sont recouverts d’un velours, qui disparait une fois la croissance achevée.

Le pelage de ce grand cervidé est assez court sur le corps où il est brun plutôt clair, et est composé de poils un peu plus longs et plus foncés sur le cou. Le postérieur est lui plus clair, marron clair à beige.

Performances physiques du wapiti

Vitesse

Bon coureur, le wapiti peut courir à une vitesse de 65 km/h sur de courtes distances.

Écologie et répartition du wapiti

Répartition géographique

Le wapiti est essentiellement présent en Amérique du Nord et en Asie de l’Est, mais a aussi été introduit en Europe et en Océanie.

Il est présent :

Bhoutan ; Canada ; Chine ; Kazakhstan ; Kirghizstan ; Mongolie ; Fédération de Russie ; États-Unis

Il s'est cependant éteint au Mexique et a été introduit en Italie et en Nouvelle-Zélande.

Habitat

Le wapiti vit essentiellement dans les forêts tempérées de feuillus et de conifères, dans les forêts boréales (taïgas) et les prairies tempérées.

Régime alimentaire du wapiti

Type de régime

Strictement herbivore

Nourriture

Le wapiti se nourrit principalement d’herbe, et complète son alimentation de jeunes pousses et de plantes herbacées en été / d’écorce en hiver.

Mode de vie du wapiti

Vie sociale

Le wapiti est un animal grégaire, qui vit la plupart de l’année en grands troupeaux non mixtes (jusqu’à 400 animaux).

Les femelles vivent ensemble avec leurs petits et sont dirigées par une dominante ; les mâles vivent eux en groupes plus libres.

A la saison du rut, les mâles deviennent agressifs et se séparent. Les grands dominants constituent leurs harems (jusqu’à 20 femelles) avec qui ils s’accouplent.

Il les protège des prédateurs et éloigne les autres mâles concurrents au cours de combats à coups de bois. Les males plus jeunes restent, à l’affût, proche des grands harems. 

Comportement

Animal crépusculaire, le wapiti se nourrit principalement en début de soirée et au petit matin.

En pleine journée et en pleine nuit, ils se reposent et ruminent. Comme beaucoup de cerfs, les wapitis (surtout dans les zones montagneuses) effectuent des migrations.

Au printemps, ils rejoignent les hauts plateaux pour brouter, qu’ils quittent en automne pour passer l’hiver dans une zone plus adaptée.

Cri et vocalises

Le wapiti pousse différents cris, notamment le brâme, et des grognements gutturaux en cas de confrontation avec un prédateur.

Prédateurs

Les wapitis adultes sont la proie potentielle du loup gris, du tigre de Sibérie, du dhole, du puma, du coyote, de l’ours brun, de l’ours noir, de la panthère de Chine et de l’once, dont seulement ces deux premiers s’attaquent réellement aux mâles.

Les petits sont aussi la proie du lynx roux et du sanglier.

Longévité

L’espérance de vie du wapiti est de :

  • A l’état sauvage : 10 à 13 ans en moyenne, jusqu’à 20 ans
  • En captivité : 20 ans, parfois plus

Reproduction du wapiti

Type de reproduction

Vivipare

Habitudes reproductives

Polygame

Maturité sexuelle

Le wapiti est sexuellement mature vers 2 ans.

Période de reproduction

La saison des amours du wapiti (qui correspond à la saison du rut) a généralement lieu de mi septembre à mi octobre.

Sevrage

Le petit du wapiti rejoint le troupeau vers 2 semaines, et est totalement sevré à 2 mois.

Gestation

240 à 262 jours environ

Nombre de petits par portée

La biche donne naissance à 1 petit faon, parfois 2 jumeaux.

Taille, poids et apparence des petits

Le petit faon pèse 15 à 16 kg à la naissance, et son pelage est tacheté de blanc.

Menaces et conservation du wapiti

Statut UICN (danger d'extinction)

Le wapiti est une préoccupation mineure (LC) selon l’UICN.

Menaces

Les menaces pesant sur le wapiti sont :

  • Chasse et braconnage excessifs pour sa viande, ses bois et sa fourrure

Populations

Selon plusieurs études, on dénombrerait environ 2 millions de wapitis à l’état sauvage et dans les fermes.

La population mondiale de wapiti est actuellement en hausse.

Photos du wapiti

Vidéos du wapiti