Crocodile américain

(Crocodylus acutus)

Le crocodile américain (Crocodylus acutus) est un grand crocodilien que l’on trouve dans certains cours d’eau, marais et mangroves d’Amérique centrale. Carnivore, il se nourrit de toute sorte d’animaux, dont la taille évolue selon son âge.

Sommaire

Taxonomie du crocodile américain

Classification

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Reptile archosauromorphe
  • Ordre : Crocodilien
  • Famille : Crocodylidae
  • Genre : Crocodylus
  • Espèce : acutus
  • Nom scientifique : Crocodylus acutus

Sous-espèces / taxons

Aucune sous-espèce de crocodile américain n’est actuellement reconnue : l’espèce est monotypique.

Caractéristiques physiques du crocodile américain

Taille

  • Femelle : 2,5 à 3 m
  • Mâle : 2,9 à 4 m en moyenne (bien que des spécimens de 6 voire 7 m aient été rapportés).

Poids

  • Femelle : 150 à 250 kg environ.
  • Mâle : 400 à 500 kg, parfois jusqu’à 1 tonne.

Morphologie et apparence

Le crocodile américain est un crocodilien de taille moyenne, qui possède un corps massif, 4 pattes courtes et trapues, une queue longue et puissante ainsi qu’une tête étroite et un museau allongé. Ses fortes mâchoires sont munies de 28 à 32 dents. Son dos est doté de rangées de scutelles ossifiées, ses yeux ronds, petits et sombres. Leur armure écailleuse (ainsi que les plaques osseuses) sont moins imposantes que celles des autres crocodiles.

A l’âge adulte, les écailles de son corps sont unies, de couleur gris verdâtre sur la partie supérieure du corps. La partie ventrale est elle plus claire, de couleur jaune crème. Les juvéniles possèdent quant à eux des bandes sombres (noires) sur la queue et le dos.

Performances physiques du crocodile américain

Vitesse

Le crocodile américain peut charger sur la terre ferme à une vitesse de 16 km/h. A la nage, il peut effectuer des pointes à 32 km/h.

Écologie et répartition du crocodile américain

Aire de répartition

On trouve le crocodile américain en Amérique Centrale, à la fois dans des pays d’Amérique du Sud et d’Amérique du Nord.

Présent (résident)

Belize ; Colombie ; Costa Rica ; Cuba ; République Dominicaine ; Équateur ; Salvador ; Guatemala ; Haïti ; Honduras ; Jamaïque ; Mexique ; Nicaragua ; Panama ; Pérou ; États-Unis (Floride) ; Venezuela

Présence incertaine et vagabonde

Îles Caïmans

Habitat

Le crocodile américain vit principalement dans les rivières, fleuves et lacs ainsi que dans les eaux saumâtres, à la fois deltas, estuaires et marais de palétuviers.

Régime alimentaire du crocodile américain

Type de régime

Carnivore, à la fois carnassier, insectivore et piscivore.

Nourriture et proies

Redoutable prédateur, le crocodile américain s’attaque pratiquement à chaque animal qui s’approche de lui. Les jeunes se nourrissent principalement de petits poissons et invertébrés aquatiques. En grandissant, il capture de plus en plus de grosses proies, des reptiles (crocodiles plus petits), des mammifères (opossums, ratons-laveurs mais aussi de plus gros animaux, comme les cerfs ou le bétail).

Mode de vie du crocodile américain

Vie sociale

Le crocodile américain est un animal principalement solitaire. Les principales interactions sociales ont généralement lieu à l’aube. Généralement territoriaux, les mâles le sont d’autant plus à la saison de reproduction pendant laquelle ils peuvent se battre entre eux pour les faveurs d’une femelle.

Comportement

Comme la plupart des crocodiliens, le crocodile américain est un animal assez calme. En cas de danger, il peut cependant devenir agressif et dangereux. Pendant la journée, il alterne prélassement au soleil et immersion dans l’eau afin de réguler la chaleur de son corps. Il est ainsi principalement actif la nuit, utilisant l’obscurité à son avantage pour chasser. A la saison sèche, il devient léthargique, s’enfouissant dans la boue et arrêtant momentanément de s’alimenter.

Communication et vocalises

Les crocodiles américains communiquent à travers des rugissements pour attirer les femelles et défendre leur territoire. Ils utilisent aussi des postures et des infrasons à travers des claquements de mâchoire dans l’eau pour faire la cour ou intimider. Les petits communiquent quant à eux à travers des appels de détresse.

Prédateurs et compétition

A l’âge adulte, le crocodile américain est un prédateur redoutable qui ne possède aucun prédateur. Il peut cependant être en compétition avec l’alligator d’Amérique dans certaines régions. Les jeunes et les petits sont eux la proie potentielle des requins blancs (en mer), des ratons-laveurs, des mouffettes, des coatis, de certains chats, de gros poissons ou de crocodiles adultes.

Technique de chasse

Chasseur nocturne, le crocodile américain utilise au maximum la faible visibilité de ses proies. Comme la plupart des crocodiliens, il chasse en embuscade. Pour cela, il reste au fond de l’eau et attrape dans sa puissante gueule une proie terrestre venant se désaltérer, ou attaque par surprise des proies aquatiques depuis la surface.

Longévité

L’espérance de vie du crocodile américain est de :

  • A l’état sauvage : 60 à 70 ans en moyenne, parfois jusqu’à 100 ans.
  • En captivité : 45 ans environ, bien qu’il puisse également vivre jusqu’à 100 ans.

Reproduction du crocodile américain

Type de reproduction

Ovipare

Habitudes reproductives

Polygame

Maturité sexuelle

Le crocodile américain est sexuellement mature entre 8 et 10 ans.

Parade nuptiale

Lors de la saison des amours, les mâles font la cour aux femelles à travers des rugissements, des hochements de tête et des infrasons dans l’eau.

Saison des amours

La saison de reproduction du crocodile américain a lieu entre avril et mai, la période de séduction démarrant vers janvier-février.

Lieux de ponte

La femelle pond dans un grand trou au bord de l’eau, en général un nid consolidé de sable, de boue et de végétaux.

Nombre d’œufs par ponte

Entre 30 et 60 œufs environ.

Taille des œufs

Les œufs du crocodile américain mesurent environ 8 cm de long pour 5 cm de large.

Durée d’incubation

9 à 10 semaines environ.

Taille des petits

Les jeunes crocodiles américains mesurent 25 à 27 cm.

Comportement maternel / Sevrage

Après la ponte, la femelle défend son nid pour protéger ses œufs. A l’éclosion, elle les déterre et les porte dans sa gueule pour les amener dans l’eau. Les petits sont parfois aidés et protégés plusieurs semaines par leur mère, mais se dispersent vers 35 jours.

Menaces et conservation du crocodile américain

Danger d'extinction (Statut UICN)

Le crocodile américain est une espèce Vulnérable (VU) selon l’UICN.

Population

Selon les dernières études, la population mondiale de crocodiles américains serait de 10 000 à 20 000 individus.  Elle serait actuellement en baisse.

Menaces

Les menaces pesant sur le crocodile américain sont :

  • Chasse pour sa peau, bien que beaucoup plus faible qu’autrefois.
  • Perte et dégradation de son habitat.

Afin de protéger les populations de crocodiles américains, plusieurs mesures ont été mises en place :

  • Protection de certains points et cours d’eau.
  • Contrôle et réduction de la chasse au crocodile.
  • Relâchement d’individus en captivité (Venezuela).

Photos du crocodile américain

Crocodile américain (Crocoylus acutus) allongé sur une branche à la surface
Crocodile américain mangeant un poisson

Crocodile américain nageant à la surface de l’eau
Deux crocodiles américains

Vidéos du crocodile américain

Anecdotes sur le crocodile américain

Le nom de l’espèce (acutus) fait référence à la forme de son museau, signifiant “pointu” en latin.

Crédits photo :

Références :