Léopard (ou panthère)

Le léopard, également appelé panthère, est un mammifère terrestre carnivore appartenant à la famille des félinsFélin mythique d’Afrique, le léopard est un des plus grands prédateurs d’Afrique, mais également d’Asie où on le trouve un peu partout dans les pays d’Asie du Sud. S’adaptant facilement à son environnement, on peut le trouver dans les savanes aussi bien que dans les forêts, montagnes et déserts. Seul grand félin pouvant grimper aux arbres, il se nourrit des différents animaux qu’il trouve, principalement des cervidés et des antilopes, mais aussi des singes et des oiseaux.

Animal majestueux et mythique, le léopard est cependant de plus en plus en danger dans ses différents habitats et sa protection est devenue indispensable à la préservation de l’espèce. Il figure sur la liste rouge des espèces en voie de disparition, et certaines de ses sous-espèces sont en grand danger d’extinction.

 

Classification scientifique du léopard

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe/infra-classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Carnivore féliforme
  • Famille : Félin panthériné
  • Genre : Panthera
  • Espèce : pardus
  • Nom scientifique : Panthera pardus

 

Sous-espèces de léopards

On dénombre 9 sous-espèces de léopards répartis en Afrique et en Asie (la sous-espèce varie selon la région). Elles sont les suivantes :

  • léopard d’Afrique (Panthera pardus pardus)
  • léopard d’Indochine (Panthera pardus delacouri)
  • léopard de Perse (Panthera pardus saxicolor)
  • léopard indien (Panthera pardus fusca)
  • léopard du Sri Lanka (Panthera pardus kotiya)
  • léopard de Java (Panthera pardus melas)
  • léopard de Chine du Nord (Panthera pardus japonensis)
  • léopard d’Arabie (Panthera pardus nimr)
  • léopard de l’Amour (Panthera pardus orientalis)

Une dixième sous-espèce, le léopard d’Anatolie (Panthera pardus tulliana) est considéré comme éteint depuis assez longtemps, bien qu’un spécimen ait été observé en 2008.

 

Caractéristiques physiques du léopard

Taille

  • Longueur : femelles : 0,95 à 1,24 m / mâles : 1 à 1,6 m
  • Garrot : 45 à 78 cm environ
  • Queue : 52 à 90 cm

La taille du léopard varie grandement selon la sous-espèce (le léopard d’Arabie étant le plus petit, le léopard d’Afrique le plus grand).

Poids

  • Femelles : 37 kg en moyenne
  • Mâles : 58 kg (le plus lourd léopard pesé pesait 90 kg)

Le poids du léopard varie grandement selon la sous-espèce (le léopard d’Arabie étant le plus léger, le léopard d’Afrique le plus lourd).

Morphologie et apparence

Le léopard est un grand félin carnivore possédant la silhouette d’un gros chat au corps massif et à la musculature sur développée. Il ressemble beaucoup au jaguar, mais est un peu moins massif et moins puissant. Il possède cependant des pectoraux bien plus développés, si bien qu’il est le seul grand félin à pouvoir grimper aux arbres. Il possède des pattes assez larges, des épaules musclées, des petites oreilles triangulaires arrondies et une mâchoire puissante. Comme la plupart des félins, le léopard possède des yeux jaunes verts qui lui permettent de voir la nuit, des crocs puissants et des griffes acérées et rétractiles, qu’il sort uniquement lors de la chasse.

Son pelage caractéristique varie du fauve à l’orange jaune, suivant un dégradé de bas en haut : le dessous de son corps (intérieur des pattes, cou et ventre) est blanc. Il est recouvert de tâches noires à brunes foncées, en forme de points en bas des pattes et sur la tête, et en forme de “rosette” (anneaux) sur le reste du corps, qui sont vides (l’intérieur est cependant un peu plus foncé que le reste de son corps). C’est d’ailleurs ce qui permet de le différencier de jaguar.

Certains léopards sont entièrement noirs (appelé le plus souvent panthère noire), à cause d’une mutation génétique.

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Performances physiques du léopard

Vitesse de pointe

Le léopard peut courir jusqu’à 60 km/h.

Léopard Banque d'images et photos libres de droit - iStock

Capacités de grimpeur

Le léopard (la majorité de ses sous-espèces) est un excellent grimpeur. En effet, grâce à ses puissants pectoraux, il arrive à facilement grimper aux arbres.

 

Habitat du léopard

Régions

Asie (Moyen-Orient et Sud-Est) : de la Chine à la Péninsule arabique (Néguev et montagnes du Dhofar), notamment Sri Lanka, Indonésie, Inde, Japon, Afghanistan, Arménie mais aussi Russie

Afrique : principalement Namibie, Tanzanie, Kenya, Gabon, Congo, Afrique du Sud, Zimbabwe, également Nigéria et autres pays d’Afrique subsaharienne

Biotope

Le léopard vit dans de nombreux biotopes. On peut l’observer dans les savanes et déserts semi-arides africains aussi bien que dans les forêts tropicales (humides et sèches) et les marécages, ainsi que dans les montagnes et les collines rocheuses.

On peut observer des léopards jusqu’à 5700 mètres d’altitude (bien que généralement en dessous de 5000).

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Evolution de son habitat

L’habitat du léopard a été grandement touché et détruit par l’action humaine. En effet, on le trouvait auparavant partout en Afrique, notamment en Afrique du Nord où il a totalement disparu. A cause de ces modifications brutales, de nombreuses sous-espèces de léopards sont en grand danger d’extinction.

 

Régime alimentaire du léopard

Type de régime

Uniquement carnivore, (super) prédateur

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Nourriture et proies favorites

Animal opportuniste, le léopard se nourrit des animaux qu’il a l’occasion de trouver et chasser. Ses principales proies sont des animaux d’assez grosse taille comme les différentes antilopes en Afrique (gazelle de Thomson, gazelle de Grant, impalas et jeunes gnous) et de divers cervidés en Asie comme les bouquetins et les cerfs (chital, muntjac, …), ainsi que de porcs-épic et de sangliers. Il complète son régime avec diverses petites proies : certains rongeurs, poissons, reptiles et singes.

De plus en plus proches géographiquement de l’homme, il s’attaque au bétail et aux animaux de compagnie comme les chiens, ainsi qu’aux enfants dans quelque régions.

 

Mode de vie et comportement du léopard

Vie sociale

Comme la majorité des félins, le léopard est un animal solitaire, qui ne côtoie ses semblables que pour la reproduction. Durant cette période, les animaux sont en revanche plus sociables, le couple restant ensemble 1 semaine environ (qui correspond à la durée moyenne des chaleurs de la femelle). La femelle reste ensuite plusieurs mois avec ses petits, plus ou moins longtemps selon l’animal (variant de 9 mois à 3 ans) et selon leur sexe (les mâles étant en moyenne élevé par leur mère un peu plus longtemps que les femelles).

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A leur naissance, les petits sont vulnérables à de nombreux prédateurs : leur mère les déplace alors régulièrement, pour éviter tout risque de mort prématurée. Une fois assez grands pour se débrouiller seuls, elle les chasse pour pouvoir se reproduire et mettre au monde une nouvelle portée. Comme chez les lions, il arrive que les jeunes léopards mâles, une fois chassés par leur mère, restent ensemble plusieurs mois avant de se séparer.

Comportement

Comme la plupart des félins, le léopard est un animal crépusculaire. Il chasse exclusivement la nuit et aux crépuscule, et se repose à l’ombre pendant les heures chaudes de la journée. Contrairement aux autres félins en revanche, il passe le plus clair de son temps dans les arbres (à l’exception de quelques sous-espèces).

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En effet, il y apporte même sa nourriture et se nourrit exclusivement dans les arbres. Après avoir tué sa proie, il la traîne jusqu’à un arbre et la monte avec lui à sa cime, son impressionnante force lui permettant de soulever des proies pesant jusqu’à 2 fois son poids ! Ce comportement étonnant lui permet de conserver et manger sa proie plusieurs jours, sans risquer de se la faire voler par un prédateur plus gros ou vivant en groupe.

Cri

Comme les autres félins de la famille des panthères, le léopard rugit. Ils utilisent principalement leurs vocalises pour signaler leur présence et marquer leur territoire. Son cri lorsqu’il charge ressemble à une toux rauque. Il peut également pousser des miaulements, des grondements, des grognements, des sifflements et des soufflements.

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Territoire

La taille du territoire des léopards varie grandement selon le nombre de proie, et donc selon la région (et la sous-espèce) :

  • Zone abondante en proie (savane) : mâle : 30 à 80 km2 / femelle : 15 à 40 km2
  • Zone avec peu de proie (montagnes) : mâle : jusqu’à 400 km2 / femelle : 100 à 200 km2

Cette répartition permet aux mâles de posséder un territoire qui s’étend généralement sur celui de plusieurs femelles.

Prédateur

Le léopard est faible face aux lions, aux tigres, aux crocodiles, aux hordes de lycaons, ainsi qu’aux groupes de singes comme les babouins et les chimpanzés. Si ces deux derniers s’attaquent principalement à lui pour le chasser, les autres (sauf le crocodile) cherchent le plus souvent à lui voler sa nourriture.

Les petits, très vulnérables, sont exposés à tous ces prédateurs, ainsi qu’aux hyènes rayées et aux hyènes tachetées, et aux léopards mâles, cherchant à les tuer pour s’accoupler avec la femelle.

Longévité

L’espérance de vie du léopard est de :

  • A l’état sauvage : 12 – 15 ans en moyenne
  • En captivité : 23 ans

Technique de chasse

Le léopard est un animal opportuniste, mais qui, assez intelligent, a recours à diverses stratégies. Comme beaucoup de félins, il se tapis dans la végétation pour s’approcher furtivement de sa proie, puis lui saute dessus et lui assène une morsure à la gorge létale. Grimpant aux arbres, il lui arrive aussi de surprendre sa proie par dessus en sautant depuis la cime.

Une autre technique de chasse élaborée qu’il utilise est plus réfléchie : pour attraper un singe, il fait semblant de monter dans l’arbre. Le singe, apeuré, descend, et se fait attraper par le léopard qui se jette sur lui.

 

Reproduction du léopard

Sevrage

3 mois, mais restent avec leur mère 1 à 2 ans pour que celles-ci leur apprennent à chasser et se débrouiller seuls.

Maturité sexuelle

  • Femelle : 30 à 36 mois
  • Mâle : 24 à 36 mois

Leopard Cub - Zdjęcia i ilustracje - iStock

Gestation

90 à 105 jours

Lieux de mise bas

La femelle met bas et prend soin de ses petits dans une tanière, souvent dans une crevasse, une grotte ou le creux d’un arbre.

Taille des portées

La femelle léopard met bas à 2 à 4 petits.

Nombre de portée

1 portée, tous les 2 ans

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Poids des petits à la naissance

430 à 600 g à la naissance

Période de reproduction

La saison des amours du léopard varie selon son environnement. Les léopards en milieux subtropicaux se reproduisent généralement de janvier à février, tandis que les léopards en milieux tropicaux se reproduisent toute l’année (bien que majoritairement au printemps).

Les chaleurs sont relativement courtes : elles durent environ 1 semaine.

 

Menaces et conservation du léopard

Danger d’Extinction

Le léopard est un animal vulnérable (VU) selon l’UICN.

Le statut varie cependant selon la sous espèce. En effet :

  • Le léopard de Java, le léopard d’Arabie et le léopard de l’amour sont en danger critique (CR) d’extinction
  • Le léopard de Perse, le léopard du Sri Lanka (panthère de Ceylan) et le léopard de Chine du Nord sont en danger (EN) d’extinction
  • Le léopard d’Afrique (sous-espèce la plus commune) est vulnérable (VU)
  • Le léopard indien et le léopard d’Indochine sont quand à eux quasi menacés (NT) d’extinction

Menaces

Les menaces pesant sur le léopard proviennent principalement des diverses actions humaines et aux braconniers. Les principales :

  • Chasse au trophée et commerce illégal de parties du corps, essentiellement la fourrure du léopard
  • Braconnage du léopard comme de ses proies qui disparaissent peu à peu
  • Destruction de son habitat naturel à travers la déforestation et l’urbanisation
  • Catastrophes naturelles comme les cyclones

Populations

La population mondiale de léopard serait d’environ 800 000 individus à l’état sauvage. Elle est cependant répartie très inégalement selon les sous-espèces. En effet :

  • population de léopard d’Afrique : environ 700 000 individus, mais de moins en moins dans de nombreuses régions
  • population de léopard d’Indochine : NC
  • population de léopard de Perse : 850 à 1266 individus
  • population de léopard indien : environ 14 000 individus
  • population de léopard du Sri Lanka : 700 à 900 individus
  • population de léopard de Java : 250 à 500 individus
  • population de léopard de Chine du Nord : environ 2 500 individus, très isolés
  • population de léopard d’Arabie : moins de 200 individus
  • population de léopard de l’Amour : 50 individus environ