Lion

Le lion est un mammifère terrestre carnivore appartenant à la famille des félins. Deuxième plus grand félin du monde (derrière le tigre) et plus grand prédateur d’Afrique, il est considéré comme le roi de la savane, et même le roi des animaux. On le trouve essentielle dans les savane sèches et arbustives d’Afrique et d’Asie. Il se nourrit essentiellement de toute sorte d’animaux qu’il arrive à attraper.

Animal majestueux et très célèbre, notamment grâce à des films comme Le Roi Lion, cet animal incarnant la force et la dominance figure sur la liste rouge des espèces menacées. Il est même en voie de disparition, à cause de divers facteurs, principalement humains.

 

Classification scientifique du lion

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe/infra-classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Carnivore féliforme
  • Famille : Félin panthériné
  • Genre : Panthera
  • Espèce : leo
  • Nom scientifique : Panthera leo

 

Sous-espèces de lion

Auparavant, on dénombrait 8 sous-espèces de lion. On ne n’en compte maintenant plus que 2 sous-espèces :

  • Lion d’Afrique (Panthera leo leo)
  • Lion d’Asie (Panthera leo persica)

Le lion d’Afrique était auparavant découpé en 7 sous-espèces :

  • Lion de l’atlas
  • Lion du cap
  • Lion du Sénégal
  • Lion du Nord-Est du Congo
  • Lion des Massais
  • Lion du Katanga
  • Lion du Transvaal

D’autres sous-espèces, les lions des cavernes, sont toutes éteintes. Elles peuplaient notre planète pendant la préhistoire, et sont les ancêtres des lions actuels :

  • Lion des cavernes primitifs (Panthera leo fossilis)
  • Lion des cavernes (Panthera leo spelaea)
  • Lion de sibérie orientale et de Béringie (Panthera leo vereshchagini)
  • Lion d’Amérique (Panthera leo atrox)

 

Caractéristiques physiques du lion

Taille

  • Longueur : femelle : 1,58 à 1,92 m / mâle : 1,72 m à 2,5 m (queue non comprise)
  • Garrot : 1 à 1,50 m
  • Queue : 90 cm en moyenne
  • Crâne : 27 à 42 cm de long
  • Canines : 6 cm

La taille des lions est variable selon la sous-espèce : le lion d’Afrique est plus grand en tout point que le lion d’Asie.

Poids

  • Femelles : 83 à 168 kg
  • Mâles : 145 à 225 kg (le plus lourd jamais pesé pesait 313 kg)

Le poids des lions est variable selon la sous-espèce : le lion d’Afrique est plus lourd que le lion d’Asie.

Morphologie et apparence

Le lion est un grand félin carnivore possédant un corps similaire à celui du chat en bien plus grand. Il possède une silhouette imposante mais élancée, des épaules musclées, un dos arqué, une longue queue terminée par un plumeau, des pattes puissantes (terminées de coussinets) et une tête et un museau allongé. Il est facilement reconnaissable par sa crinière dense, que seuls les mâles possèdent. Ses oreilles sont arrondies, ses griffes puissantes et rétractiles et ses crocs acérés. Les yeux du lion sont jaunes et lui permettent, comme tous les félins, de voir la nuit. Sa langue est très râpeuse, munie de sorte de “piquants”.

Le lion possède un pelage allant du beige jaune au brun clair. Sa crinière et le bout de sa queue sont plus foncés, allant du brun foncé au noir. Il arrive également d’observer des lions blancs : il ne s’agit pas d’une autre sous-espèce, mais simplement de lions possédant une dépigmentation.

 

 

Performances physiques du lion

Vitesse de pointe

Les lions (surtout les lionnes) peuvent courir jusqu’à 60 km/h.

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Longueur du saut

Le lion peut sauter jusqu’à  3,70 m sans élan, 11 m avec élan.

 

Habitat du lion

Régions

Afrique (subsaharienne) : Kenya, Tanzanie, Afrique du Sud (principalement dans les parcs nationaux), Sénégal, Nigéria, Bénin, Niger, Namibie et Burkina Faso

Asie : Inde, dans le parc de la forêt de Gir uniquement

Biotope

Le lion vit essentiellement dans la savane, ainsi que dans certaines forêts sèches et certains déserts pas trop arides, appelés semi-déserts.

The Allure of the 'Disappearing' Tribe

Evolution de son habitat

Le lion est un des animaux ayant perdu la majeure partie de son habitat naturel. En effet, il vivait anciennement pratiquement partout en Afrique et en Asie, mais ne vit maintenant plus que dans quelque rares territoires et parcs protégés.

 

Régime alimentaire du lion

Type de régime

Uniquement carnivore, (super) prédateur

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Nourriture et proies favorites

Animal imposant et assez rapide, le lion se nourrit de nombreux animaux qu’il trouve dans son habitat naturel. Il chasse ainsi principalement divers bovidés, comme les antilopes de toute taille (gnou, oryx, élands, …), ainsi que les zèbres, les buffles, phacochères, les girafes et les lapins. Il ne s’attaque cependant que rarement aux gazelles comme la gazelle de Thomson, trop rapides pour lui.

Il arrive également que les lions s’attaquent à des proies bien plus grosses, comme les rhinocéros noirs, les rhinocéros blancs, les éléphants d’Afrique ou les hippopotames.

 

Mode de vie et comportement du lion

Vie sociale

Contrairement à la grande majorité des autres félins, les lions sont des animaux sociables et grégaires. Ils vivent généralement dans des grands groupes mixtes de 3 à 30 individus, composés de femelles (lionne) de la même famille, de mâles non apparentés aux femelles et de leurs petits (lionceaux). Les individus d’un groupe font preuve d’une grande sociabilité : les lionceaux sont aussi bien allaités par leur mère que par les autres lionnes de la troupe.

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Leur troupe est composé d’un mâle dominant, qui chasse les jeunes mâles du groupe une fois la majorité sexuelle atteinte. Cela lui permet de garder les femelles pour lui, mais également d’éviter la consanguinité.

Une fois les mâles chassés, il arrive qu’ils s’allient pour survivre et être plus forts. Ils essaieront ensuite de trouver un autre groupe mixte, et tenteront de chasser les vieux mâles dominants pour prendre leurs place. Cela donne lieux à de violents combats, souvent à mort. Si les nouveaux arrivants gagnent, ils tueront les petits de leurs prédécesseurs pour pouvoir se reproduire au plus vite avec les femelles, afin de s’assurer une descendance. Les vieux mâles chassés meurent dans la plupart des cas, affaiblis par le combat et pas habitués à chasser.

Animaux territoriaux, les troupes de lion possèdent des territoires délimités, qu’ils marquent avec leur urine, leurs selles et d’autres déjections contenues dans les glandes de leurs pattes.

Comportement

Le lion est un animal crépusculaire : il chasse principalement au crépuscule ou à l’aube, moment où sa bonne vision nocturne couplé à la fraîcheur de l’air lui donnent l’avantage. La journée, il passe le plus clair de son temps à l’ombre d’un arbre à se reposer. En effet, les lions sont inactifs près de 20 heures par jour, dont 10 à 15 heures sont réservées pour la sieste.

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Au sein d’un groupe, ce sont les lionnes qui s’occupent de la chasse, plus discrètes et rapides que les mâles. Le mâle dominant veille de son côté à protéger son territoire et sa progéniture des hyènes et des autres lions mâles.

Cri

Comme les autres panthères, le lion rugit ou feule. Il lui arrive aussi de ronronner et miauler. Il utilise ses différentes vocalises pour faire passer des messages divers : appel de femelle, indication de présence, message d’attaque.

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Territoire

20 à 500 km2 par troupe de lion

Ce nombre varie selon la taille du groupe et le nombre de proies disponibles.

Longévité

L’espérance de vie du lion est de :

  • A l’état sauvage : 12 à 14 ans en moyenne, parfois jusqu’à 20 ans
  • En captivité : 20 ans en moyenne, jusqu’à 29 ans

Technique de chasse

Le lion est un des seuls félins qui chasse, la plupart du temps, en groupe. Ce sont généralement les femelles qui s’occupent de la chasse, les mâles étant trop lourd et pas assez rapide pour être réellement performant. Si un mâle vit seul, il se nourrit d’ailleurs principalement de charognes.

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Comme la plupart des autres fauves en revanche, le lion chasse à l’affût, principalement aux heures fraîches de la journée (crépuscule et nuit) qui, couplées avec leur excellente vision nocturne, leur donne un avantage sur leur proie.

Les lionnes s’approchent discrètement au plus près de l’animal pour maximiser leurs chances de réussite, puis se jettent vers lui. Elles le poursuivent sur d’assez courtes distances, et tentent de l’encercler pour lui sauter sur le dos. Grâce à leurs griffes taillées pour la chasse, les lionnes s’accrochent à la peau de la proie sans que celle-ci ne puisse vraiment s’échapper. Elles la tuent ensuite à coups de puissantes morsures à la gorge.

Si cette technique n’est pas infaillible, il est rare de voir une proie sortir totalement indemne d’un combat avec des lions, perdant souvent sa queue, une oreille ou de la chair dans l’affrontement.

 

Reproduction du lion

Sevrage

6 mois

Maturité sexuelle

3 à 4 ans en moyenne

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Durée de Gestation

4 mois

Lieu de mise bas

Dans les fourrés

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Taille des portées

La tigresse met bas à 1 à 4 lionceaux.

Poids des petits à la naissance

1,1 kg à 1,37 kg à la naissance

 

Menaces et conservation du lion

Danger d’Extinction

Le lion est un animal vulnérable (VU) selon l’UICN.

Menaces

Les menaces pesant sur le lion et les raisons de la grande diminution de ses effectifs est principalement due aux diverses actions humaines et aux braconniers. Les principales :

  • Chasse au trophée et commerce illégal de parties du corps (tête, fourrure, peau, dents, …)
  • Braconnage dû à la peur
  • Destruction de leur habitat naturel et disparition/raréfaction de nombreuses proies

Populations

Il existe encore au total environ 16 500 à 30 000 lions à l’état sauvage, répartis dans les différents pays africains et en Asie. La quasi totalité des lions encore en vie sont des lions d’Afrique : en effet, sur ces 30 000 lions (au maximum), seuls 200 à 300 sont des lions d’Asie. Selon plusieurs études, la population mondiale de lion aurait donc réduit de moitié en 20 ans.