Loutre de mer

Loutre de mer qui applaudit dans l'eau

La loutre de mer est un mammifère semi-aquatique (presque totalement aquatique) appartenant à la famille des mustélidés. Connue pour sa fourrure très dense et sa capacité à utiliser des outils pour se nourrir, elle est la plus aquatique et massive des loutres, et la seule à vivre en eau salée. Elle se nourrit principalement de mollusques et de poissons. Elle vit principalement dans les forêts de kelp (forêts d’algue aquatiques) du Pacifique.

Malgré les mesures prises pour sa protection suite à une diminution massive de ses effectifs au cours du 19e et 20e siècle, la loutre est encore un animal sur la liste rouge des espèces menacées et court un grand danger d’extinction.

 

Classification scientifique de la loutre de mer

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Carnivore caniforme
  • Famille : Mustélidé lutriné
  • Genre : Enhydra
  • Espèce : Lutris
  • Nom scientifique : Enhydra lutris

 Sous-espèces de loutres de mer

Actuellement, trois sous-espèces de loutres de mer sont reconnues :

  • La loutre de mer d’Asie (Enhydra lutris lutris)
  • La loutre de mer d’Alaska (Enhydra lutris kenyoni)
  • La loutre de mer de Californie (Enhydra lutris nereis)

 

Caractéristiques Physiques de la loutre de mer

Taille

  • Femelle : 70 à 110 cm
  • Mâles : jusqu’à 150 cm

Poids

  • Femelles : 15 à 25 kg
  • Mâles : jusqu’à 35 kg

Hauteur au garrot

Environ 30 cm

Morphologie et apparence

La loutre possède une morphologie idéalement adaptée à l’évolution dans l’eau. Elle possède un corps long et souple, un pelage aérodynamique et isolant, des petites pattes palmées ainsi qu’une queue courte qui lui sert de gouvernail. Ses narines et ses oreilles se ferment hermétiquement lors de la plongée, et elle possède des poumons larges et des yeux, oreilles et narines situées sur le dessus du crâne.

Ses griffes rétractiles et ses pattes avant adroites lui permettent de facilement tenir sa nourriture et entretenir sa fourrure. Les poils de sa fourrure varient du brun au noir partout sur le corps, excepté la tête où le pelage est plus clair, généralement beige à blanc.

Loutre de mer qui nage sur le dos

Fourrure

La loutre de mer possède la fourrure la plus dense de tous les mammifères.

En effet, elle compte en moyenne 170 000 poils par cm2. Cette épaisse couche de poils lui permet de nager aisément dans les eaux glaciales et sert a pallier le fait qu’elle soit le seul mammifère marin ne possédant pas de couche de graisse pour lui servir d’isolant.

 

Performances physiques de la loutre de mer

Vitesse

30km/h sous l’eau

Apnée et durée des plongées

Jusqu’à 5 minutes, mais plus généralement 1 à 2 minutes

 

Habitat de la loutre de mer

Régions

Pacifique Nord, proche des côtes du Japon et de la Russie (Asie), ainsi que de l’Alaska et de la Californie (Amérique du Nord)

Biotope

La loutre de mer vit dans les eaux tempérées à froides, là où la végétation marine est la plus dense. Point de vue habitat précis, elle vit principalement dans les forêts de kelp, qui sont des forêts sous-marine composée d’algues géantes verticales regorgeant de proies. Elle vit généralement à moins de 1 000 m des côtes.

Loutre de mer dans une forêt de kelp (forêt marine d'algue)

Évolution de son habitat

A cause de la pêche et de la pollution marine, l’habitat de la loutre de mer est en grand danger, en particulier les forêts de kelp,  qui disparaissent peu à peu de nombreux océans et mers de notre planète.

 

Régime alimentaire de la loutre de mer

Type de régime

Carnivore, à dominance piscivore

Loutre de mer qui mange un coquillage (une moule)

Nourriture et proies favorites

La loutre se nourrit principalement de différents types de poissons, mais également de divers invertébrés marins comme les octopodes (poulpes, calmars, …), les bivalves, les crabes, les étoiles de mer et surtout les oursins.

 

Mode de vie et comportement de la loutre de mer

Vie sociale

Animal sociable, la loutre de mer passe la majorité de son temps dans l’eau avec ses congénères. Diurne et très joueur, elle passe la majeure partie de sa journée à chasser dans l’eau (bien qu’elle vaque à cette activité généralement à l’aube et au crépuscule) et à entretenir sa fourrure. En effet, la loutre de mer doit garder son épaisse fourrure graissée et rangée correctement pour s’isoler du froid.

Loutre de mer en groupe flottant dans l'océan

Cette loutre est parfois considérée comme un mammifère totalement marin. Son activité sur la terre ferme n’est en effet pas obligatoire, l’accouplement et la naissance des bébés s’effectuant dans l’eau.

L’une des particularités insolites de la loutre est liée à son alimentation. En effet, certaines loutres ont recours, comme certains orangs-outans, à des outils pour se nourrir. Pour ouvrir certains coquillages comme les moules, la loutre casse sa coquille en le frappant contre un caillou, émergé ou qu’elle pose directement sur son ventre. Ce phénomène est extrêmement rare dans le règne animal.

Technique de chasse

Très agile sous l’eau, elle plonge au fond de la mer pour attraper ses proies puis les remonte pour se nourrir. Elle localise précisément ses proies à l’aide de ses moustaches sensibles (vibrisses).

Prédateurs

Les principaux prédateurs de la loutre de mer sont principalement les gros animaux marins, comme les orques et les requins. Certains rapaces comme les pygargues s’attaquent également parfois à la loutre de mer, lorsqu’elle est sur la terre ferme.

Territoire

5 km2 environ, selon la quantité de proies disponibles dans son milieu

Longévité

Les loutres de mer femelles possèdent une plus importante espérance de vie que les mâles. Ces animaux vivent en moyenne :

  • Femelles : 15 à 20 ans à l’état sauvage
  • Mâles : 10 à 15 ans à l’état sauvage

 

Reproduction de la loutre de mer

Maturité sexuelle

  • Femelles : 3 à 4 ans
  • Mâles : 5 à 6 ans

Portée

1 à 2 loutrons, qui naissent les yeux ouverts

Mère loutre de mer et son bébé loutreau dans l'eau

Gestation

entre 4 et 6 mois

Sevrage

Le petit est sevré à 5 mois

Période de reproduction

La loutre de mer ne possède pas de réelle saison des amours, mais les principaux pics de naissances sont observés entre janvier et mars et entre mai et juin.

Loutre de mer couple sur la berge (sur un rocher au bord de la mer)

Menaces et conservation de la loutre de mer

Danger d’extinction

La loutre de mer est un animal en danger (EN) d’extinction selon l’UICN.

Menaces

De nombreuses menaces pèsent sur la loutre de mer, et proviennent majoritairement de l’activité humaine et du réchauffement climatique. Elles sont les suivantes :

  • Réchauffement climatique et pollution marine qui menacent son habitat et ses proies
  • Surpêche qui réduit considérablement le nombre de proies disponibles
  • Braconnage pour le commerce de sa fourrure, bien que d’importantes mesures aient été prises dans les pays concernés

Population

La population mondiale de loutre a drastiquement chuté entre les années 1750 et 1900, et augmente cependant lentement grâce à sa protection. Les populations estimées de chaque sous-espèce de loutre de mer sont les suivantes :

  • La loutre de mer d’Asie : entre 15 000 et 20 000 individus
  • La loutre de mer d’Alaska : environ 100 000 individus
  • La loutre de mer de Californie : entre 2000 et 2800 individus