Panthère des neiges (ou léopard des neiges)

La panthère des neiges, appelée aussi le léopard des neiges, once ou irbis, est un mammifère carnivore de la famille des félins et plus particulièrement des panthères. Félin le plus adapté à la vie en altitude, la panthère des neiges vit dans les hautes montagnes rocheuses et enneigées d’Asie centrale et de Sibérie, à des altitudes pouvant aller jusqu’à 6000 mètres.

Majoritairement carnivore, elle se nourrit également de divers végétaux, contrairement à la quasi-totalité des autres félins. Cet animal est extrêmement rare, et figure sur la liste rouge des espèces menacées, et sa protection est prioritaire .

 

Classification scientifique de la panthère des neiges

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Carnivore féliforme
  • Famille : Félin panthériné
  • Genre : Panthera
  • Espèce : Uncia
  • Nom scientifique : Panthera uncia

 

Sous-espèces/taxons de panthères des neiges

Selon certaines études anciennes puis corrigées en 2017, on dénombre 3 populations (génétiquement) distinctes de panthères des neiges. Elles sont les suivantes :

  • Panthera uncia irbis (Ehrenberg, 1830)
  • Panthera uncia uncia (Schreber, 1775)
  • Panthera uncia uncioides (Horsfield, 1855)

 

Caractéristiques Physiques de la panthère des neiges

Taille

Longueur :

  • Femelle : environ 1 m (sans la queue)
  • Mâles : 1,30 m (sans la queue)

Garrot :

Environ 60 cm

Poids

  • Femelles : 40 à 45 kg
  • Mâles : 45 à 55 kg

Longueur de la queue

Entre 90 cm et 1 m, très épaisse

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Morphologie et apparence

La panthère des neiges possède une morphologie classique de félin : un corps musclé, des pattes larges et une mâchoire puissante, garnies de 30 dents dont 4 crocs mortels.

Une grande partie de son corps est cependant tout particulièrement adapté à la vie sur la neige et dans les régions montagneuses, la panthère des neiges étant le félin le plus adapté à la vie en altitude. Elle possède des poils isolant du froid sur les coussinets, un pelage très épais (5 à 12 cm d’épaisseur sur les zones les plus garnies) qui se renouvelle 2 fois par an, une longue queue faisant office de balancier dans les endroits escarpés, des petites oreilles rondes et des larges cavités nasales. Ses yeux sont quant à eux gris-verts.

Son pelage varie du gris au beige sur la partie supérieure de son corps, et est recouvert de taches noires en forme d’anneaux. Le dessous de son corps (son ventre) est quand à lui plus clair, beige très clair à blanc.

 

Performances physiques de la panthère des neiges

Hauteur du saut

La panthère des neiges peut sauter jusqu’à 6 voire 8 m de haut.

Imgur: The magic of the Internet

Vitesse

La panthère des neiges peut faire des pointes de vitesses à 55 km/h.

 

Habitat de la panthère des neiges

Régions

Asie (Centrale) : On la trouve en Mongolie, en Chine, au Tibet, au Népal, au Bhoutan, au Pakistan, en Afghanistan, au Kazakhstan, au Kirghizstan, au Tadjikistan, en Ouzbékistan et en Russie (Sibérie)

Biotope

La panthère des neiges vit essentiellement dans les montagnes rocheuses, dans des zones pentues et escarpées, comme les ravins et les crêtes. On peut également la trouver dans certaines prairies et forêts. Elle vit à des altitudes allant jusqu’à 6000 mètres.

 

Régime alimentaire de la panthère des neiges

Type de régime

Carnivore, bien qu’elle mange également des végétaux et puisse donc être considérée comme omnivore

Nourriture et proies favorites

Les proies de la panthère des neiges sont essentiellement des ongulés (le grand bharal, l’ibex de Sibérie, l’urial, le markhor, l’argali), qui peuvent être jusqu’à 3 fois plus gros qu’elle, mais elle se nourrit également de petits animaux des montagnes comme la marmotte de l’Himalaya, la perdrix, le faisan, le lièvre, la souris, le panda roux et même les petits pandas géants.

De plus en plus proche de l’Homme à cause de l’évolution de son habitat, la panthère des neiges attaque également le bétail.

Contrairement à la grande majorité des félins, une grande partie de l’alimentation de cette panthère est composée de végétaux (brindilles et herbes), qui représentent chez certaines populations près de 50 % de leur alimentation. On ne sait pas réellement l’origine de cette alimentation, mais les scientifiques suggèrent que cela permettrait à la panthère de chasser certains parasites.

 

Mode de vie et comportement de la panthère des neiges

Vie sociale

Comme beaucoup de félins, la panthère des neiges est un animal solitaire et ne côtoie ses congénères que pour la reproduction et l’éducation des petits (réservée à la femelle). Animal calme, elle ne s’attaque pratiquement jamais aux humains. Paradoxalement, les panthères des neiges mâles se livrent des combats sans mercis pour pouvoir conquérir une femelle.

C’est un animal territorial, qui laisse régulièrement des marquages olfactifs pour prévenir ses congénères de sa présence, en frottant aux arbres différentes parties de son corps (cou, tête, …) et en urinant dessus. Ces marquages serviraient également aux mâles à attirer les femelles.

Le léopard des neiges est principalement actif à l’aube et au crépuscule (c’est un animal crépusculaire). Il n’est donc pas considéré comme un animal nocturne ni diurne (étant actif également le jour comme la nuit). Il préfère évoluer dans les endroits escarpés, et peut parcourir plusieurs dizaines de kilomètres en très peu de temps pour retrouver un biotope adapté.

Technique de chasse

La panthère des neiges est un carnivore opportuniste qui chasse à l’affût (comme le tigre). Depuis un rocher ou une crête, elle repère sa proie et s’en approche discrètement, généralement par dessus. Une fois sa cible suffisamment proche, elle bondit sur elle et la tue d’une morsure à la gorge ou à la nuque. Ses capacités en saut et son agilité sont donc ses principaux atouts, qui lui permettent de facilement chasser dans des milieux en pente et escarpés.

Prédateurs

La panthère des neiges n’a pas de prédateur. Il peut y avoir de la concurrence avec d’autres prédateurs comme le loup pour la capture de certaines proies, mais aucune ne s’attaque à elle pour la manger.

Cri

Comme tous les félins panthérinés, le léopard des neiges feule et miaule.

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Territoire

Entre 10 et 40 km2, selon la concentration de proies

Longévité

L’espérance de vie de la panthère des neiges est de :

  • A l’état sauvage : 12 ans environ
  • En captivité : jusqu’à 25 ans

 

Reproduction de la panthère des neiges

Maturité sexuelle

2 à 3 ans

Portée

2 à 3 petits, aveugles à la naissance

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Gestation

3 à 4 mois

Sevrage

2 à 3 mois

Période de reproduction

La saison des amours de la panthère des neiges a lieu de janvier à mars.

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Menaces et conservation de la panthère des neiges

Danger d’extinction

Le léopard des neiges est un animal Vulnérable (VU) selon le statut de conservation UICN.

Menaces

Plusieurs menaces pèsent sur la panthère des neiges, principalement liées à l’activité humaine. Elles sont les suivantes :

  • Braconnage pour sa fourrure et ses os
  • Chasse des paysans qui veulent protéger leur bétail
  • Modification et destruction de son habitat naturel à cause du réchauffement climatique et de l’activité humaine, qui coïncide également en une raréfaction de ses proies

Population

La population mondiale de panthère des neiges est estimée entre 4080 et 6590 individus à l’état sauvage.