Grand cachalot

Grand cachalot

Le grand cachalot (Physeter macrocephalus), aussi appelée cachalot ou cachalot macrocéphale, est un grand cétacé odontocète de la famille des Physétéridés. On le trouve dans les différentes mers et océans du globe. Carnivore, il se nourrit de divers animaux marins.

Comme de nombreux autres cétacés, il est en voie de disparition.

Classification du grand cachalot

  • Règne : Animal
  • Embranchement/sous-embranchement : Chordé vertébré
  • Classe : Mammifère placentaire
  • Ordre : Cetacea odontoceti
  • Famille : Physeteridae
  • Genre : Physeter
  • Espèce : macrocephalus
  • Nom scientifique : Physeter macrocephalus

Sous-espèces de grands cachalots

Malgré plusieurs propositions, aucune sous-espèce de cachalot n’est actuellement reconnue (l’espèce est monotypique).

Caractéristiques physiques du grand cachalot

Taille

  • Corps : femelles : 11 m en moyenne / mâles : 16 m en moyenne (jusqu’à 20,5 m)
  • Tête : 1/4 de sa longueur totale environ (soit 4 m en moyenne)
  • Nageoires caudale : 4 m de large

Poids

  • Femelles : 14 tonnes en moyenne
  • Mâles : 41 tonnes en moyenne (jusqu’à 57 tonnes)

Morphologie et apparence

Le grand cachalot est un très grand cétacé qui possède un corps long, massif et conique, une large nageoire caudale (queue scindée en deux), une série de crêtes remplaçant la nageoire dorsale et des très petites nageoires pectorales.

Sa tête très massive et longue est facilement reconnaissable : elle est cylindrique et arrondie au bout. Sa mâchoire inférieur est fine, et munie de 20 à 26 dents de chaque côté, qui peuvent mesurer 20 cm pour un poids d’1 kg.

Ses très petits yeux sont ronds et noirs, et ne peuvent pas pivoter : il se guide donc principalement grâce à l’écholocation. Le dimorphisme sexuel est très marqué : les mâles sont bien plus grands et massifs que les femelles.

Sa peau est assez lisse sur le ventre, bien plus plissée et noueuse sur le dos. Sa robe est globalement grise, parfois plus brune au soleil.

Performances physiques du grand cachalot

Vitesse

Le grand cachalot se déplace à :

  • Vitesse de croisière : 8 km/h environ
  • Vitesse de pointe : jusqu’à 30 km/h

Plongées

Le grand cachalot peut plonger jusqu’à 2000 mètres sous l’eau. Cependant, il chasse majoritairement entre 300 et 1000 mètres de profondeur.

Apnée

Le grand cachalot peut rester immergé sous l’eau 90 minutes.

Écologie et répartition du grand cachalot

Répartition géographique

Le grand cachalot vit dans pratiquement toutes les mers et océans (Océan Atlantique, Pacifique, Indien, Arctique et Antarctique) du globe.

Existant (résident) :

Albanie ; Algérie ; Angola ; Antarctique ; Antigua-et-Barbuda ; Argentine ; Australie ; Bahamas ; Bangladesh ; Barbade ; Belgique ; Belize ; Bénin ; Bonaire, Saint-Eustache et Saba (Saba, Saint-Eustache, Bonaire) ; Brésil ; Brunei Darussalam ; Cap-Vert ; Cameroun ; Canada ; Chili ; Chine ; Colombie ; Comores ; Costa Rica ; Croatie ; Curaçao ; Chypre ; Danemark ; Djibouti ; Dominique ; République dominicaine ; Équateur ; Égypte ; El Salvador ; Guinée équatoriale ; Iles Falkland (Malvinas), Iles Féroé, Fidji, France, Gabon, Gambie, Ghana, Gibraltar, Grèce, Groenland, Grenade, Guatemala, Guinée, Guinée-Bissau, Guyana, Haïti, Honduras, Islande, Inde, Indonésie ; Iran ; Irlande ; Israël ; Italie ; Jamaïque ; Japon ; Kenya ; Kiribati ; Corée du Nord ; Corée du Sud ; Liban ; Libéria ; Libye ; Madagascar ; Malaisie ; Maldives ; Malte ; Îles Marshall ; Mauritanie, Maurice, Mexique, Micronésie, États fédérés de ; Monaco, Maroc, Mozambique, Namibie, Nauru, Pays-Bas, Nouvelle-Zélande, Nicaragua, Nigeria, Niue, Norvège, Oman, Pakistan, Palau, Panama, Papouasie-Nouvelle-Guinée, Pérou, Philippines, Portugal, Fédération de Russie, Sainte-Hélène, Ascension et Tristan da Cunha, Saint-Christophe-et-Nevis, Sainte-Lucie, Saint-Martin (partie française), Saint-Vincent-et-les-Grenadines, Samoa ; Sao Tomé-et-Principe ; Sénégal ; Seychelles ; Sierra Leone ; Singapour ; Saint-Martin (partie néerlandaise) ; Slovénie ; Îles Salomon ; Somalie ; Afrique du Sud ; Espagne ; Sri Lanka ; Suriname ; République arabe syrienne ; Taïwan ; Tanzanie ; Thaïlande ; Timor-Leste ; Togo ; Tonga ; Trinidad et Tobago ; Tunisie ; Turquie ; Tuvalu ; Royaume-Uni ; États-Unis ; Uruguay ; Vanuatu ; Venezuela ; Viet Nam ; Yémen

Présence incertaine :

Allemagne ; Anguilla ; Aruba ; Bermudes ; Bosnie-Herzégovine ; Cambodge ; îles Caïmans ; île Christmas ; îles Cocos (Keeling) ; Congo ; Congo, République démocratique du Congo ; îles Cook ; Côte d'Ivoire ; Érythrée ; Guyane française ; Polynésie française ; territoires français du Sud ; Guadeloupe ; Guam ; Hong Kong ; Martinique ; Mayotte ; Monténégro ; Samoa américaines ; Territoire britannique de l'océan Indien ; Montserrat ; Myanmar ; Nouvelle-Calédonie ; îles Norfolk ; îles Mariannes du Nord ; Palestine, État de ; Pitcairn ; Porto Rico ; Qatar ; Réunion ; Saint-Pierre-et-Miquelon ; Arabie saoudite ; Géorgie du Sud et îles Sandwich du Sud ; Soudan ; Suède ; Tokelau ; îles Turks et Caicos ; Émirats arabes unis ; îles mineures éloignées des États-Unis ; îles Vierges britanniques ; îles Vierges américaines, U. S. ; Wallis et Futuna ; Sahara occidental

Habitat

Le grand cachalot vit exclusivement en haute mer, dans des eaux aux températures variable (froides, tropicales ou tempérées).

Régime alimentaire du grand cachalot

Type de régime

Essentiellement carnivore

Nourriture et proies

Le cachalot se nourrit principalement de céphalopodes, comme de pieuvres et de calmars (notamment le calmar géant et le calmar colossal).

Il mange également divers poissons (raies), certains phoques et certaines espèces de requin (requin pèlerin). Il complète son alimentation de mollusques, de crustacés et d’autres invertébrés marins.

Mode de vie du grand cachalot

Vie sociale

Le grand cachalot est un animal très grégaire et sociable, qui vit en grands groupes appelés pods variant selon le sexe.

Les principaux groupes sont composés de femelles et des jeunes, comptant 21 à 40 individus. Une fois matures, les mâles forment des grands groupes de jeunes (50 membres).

Avec l’âge, les groupes de mâles se scindent : les vieux mâles vivent en petits groupes, parfois même en solitaire.

Notamment pour la reproduction, il arrive que certains groupes se rassemblent en colonies (plus de 100 cachalots). A cette saison, les mâles se livrent à de violents combats pour choisir les reproducteur.

Comportement

Le grand cachalot est un animal polyvalent, qui passe le plus clair de son temps à chasser. Pour cela, il plonge a de grandes profondeurs.

Animaux migrateurs, les grands cachalots mâles quittent chaque année les eaux froides à tempérées pour les eaux chaudes afin de se reproduire.

Cri et vocalises

Pour communiquer, les grands cachalots utilisent des séries de clics et cliquetis audibles à plusieurs kilomètres.

Prédateurs

Superprédateur, le grand cachalot adulte ne possède aucun prédateur (hormis l’Homme). 

Seuls certains groupes d’orques, de pseudorques ou de globicéphales peuvent s’attaquer aux jeunes ou aux femelles seules.

Technique de chasse

Le grand cachalot est un chasseur des profondeurs : il plonge entre 300 et 1000 mètres sous l’eau pour trouver ses proies.

Il localise ensuite ses proies grâce à l’écholocalisation. Ensuite, il peut attaquer de front et capturer sa proie avec sa puissante mâchoire ou attendre ses proies et chasser à l’affût.

Longévité

L’espérance de vie du grand cachalot est de 70 ans environ.

Reproduction du grand cachalot

Type de reproduction

Vivipare

Habitudes reproductives

Polygame

Maturité sexuelle

Le grand cachalot est sexuellement mature à :

  • Femelles : entre 7 et 13 ans
  • Mâles : 18 ans environ, mais commencent à se reproduire vers 25 à 27 ans

Période de reproduction

Le grand cachalot peut se reproduire toute l’année, mais la réelle saison des amours a lieux au printemps.

Gestation

14 à 16 mois environ

Nombre de petits par portée

La mère grand cachalot met bas à un seul petit, tous les 2 à 3 ans environ.

Taille et poids des petits

A la naissance, le petit cachalot mesure environ 4 mètres et pèse déjà 1 tonne.

Sevrage et éducation

En moyenne, le jeune cachalot tète pendant 19 à 42 mois, bien que certains continuent jusqu’à 13 ans.

L’âge auquel il devient indépendant et quitte sa mère/son groupe est variable (quelque années, parfois jusqu’à la maturité).

Menaces et conservation du grand cachalot

Statut UICN (danger d'extinction)

Le grand cachalot est un animal vulnérable (VU) selon l’UICN.

Chasse au cachalot

Au cours du XVIIIe et XIXe siècle, la chasse au cachalot a décimé les populations de grands cachalots dans tous les océans du globe.

Après un ralentissement, la chasse a repris violemment aux alentours de la seconde guerre mondiale.

Ces vagues de chasse ont fait violemment réduire le nombre de cachalots à l’état sauvage (33% restant de la population initiale après la seconde vague de chasse.

Menaces actuelles

Les menaces pesant sur le grand cachalot sont :

  • Perte et dégradation de son habitat : pollution des océans, réchauffement climatique, déchets plastiques …
  • Menaces directes : chasse au cachalot (huile), encore autorisée dans certains pays (Japon) / collisions avec les navires
  • Prise accidentelle dans les filets de pêche

Populations

Le nombre précis de grands cachalots vivant en liberté est actuellement inconnue. Selon les scientifiques, elle pourrait être de l’ordre de 360 000 individus.

La tendance évolutive de la population mondiale de grands cachalots est actuellement inconnue, bien qu’on suppose qu’elle soit stable.

Photos du grand cachalot

Vidéo du grand cachalot

Anecdotes sur le grand cachalot

  • Le grand cachalot est la plus grande espèce de baleine à dents et le plus grand carnassier au monde
  • Le grand cachalot est aussi le deuxième meilleur plongeur du règne animal (récemment dépassé par la baleine de Cuvier)